Prêt à décoller le 1er juin, c’est la semaine de tous les dangers pour Starliner

Prêt à décoller le 1er juin, c’est la semaine de tous les dangers pour Starliner
Prêt à décoller le 1er juin, c’est la semaine de tous les dangers pour Starliner

Va décoller, ne décolle pas ? Alors que le vaisseau spatial Starliner accumule les problèmes techniques et les retards, de hauts responsables de la NASA et de Boeing ont déclaré vendredi aux journalistes que le premier vol d’essai en équipage aurait lieu le 1er juin.

Des examens approfondis des données au cours des 20 derniers jours ont identifié une cause probable de la fuite d’hélium, décrite par les responsables comme « petite et stable ». Ces analyses ont permis aux ingénieurs d’avoir la confirmation que si cette fuite venait à s’aggraver, elle n’entraînerait aucun risque irrémédiable pour ce vol d’essai du Starliner vers la Station spatiale internationale.

La désorbitation sera surveillée

Mais lors de leurs analyses, ces mêmes ingénieurs ont découvert un autre problème. Il s’agit de la fin de la mission et de la sortie de l’orbite du navire, et il y a moins de 1% de chance, ou plutôt de risque, que cela n’arrive pas, et cela nécessiterait une improbable combinaison de pannes techniques pour le système. Le système de propulsion du Starliner empêche la combustion par déorbite. Il s’agit de la procédure consistant à allumer les propulseurs du Starliner pour le ralentir et entamer sa descente dans l’atmosphère où il se désintègre.

Ces deux problèmes, découverts successivement, ont retardé le premier vol d’essai du Starliner pour permettre aux ingénieurs de trouver des solutions. Depuis le début du programme, les retards se succèdent, qu’il s’agisse de problèmes logiciels de 2019, sur les parachutes ou encore sur le système de propulsion qui, à lui seul, ont mis un an à être résolus.

Il y a moins d’un mois, alors que le commandant de la NASA Butch Wilmore et le pilote Suni Williams se trouvaient à l’intérieur du vaisseau spatial, le lancement a été interrompu en raison d’une valve défectueuse sur la fusée Atlas V. Après réparation de cette vanne, les équipes au sol ont alors détecté la fuite d’hélium.

Décollage prévu le 1er juin à 18h25 heure française

Les ingénieurs de Boeing ont retracé la Source de cette fuite. Elle les conduisit à une bride sur un propulseur du système de contrôle de réaction dans l’une des quatre nacelles de propulsion du module de service du Starliner. Cette fuite serait due à un défaut dans un tout petit joint en caoutchouc. C’est ce qui a rassuré tout le monde chez Boeing puisqu’il a écarté un défaut de conception au niveau de la bride elle-même. De plus, selon les ingénieurs, il serait possible de gérer jusqu’à quatre fuites du même type sans compromis.

« Avec ce type de pression, il ne faut pas un très gros défaut pour obtenir ce genre de taux de fuite », explique Steve Stich, responsable du programme des équipages commerciaux de la NASA. « Nous pensons donc que c’est stable, et c’est pourquoi nous pensons que tout ira bien pendant le décollage et pendant le reste du vol. »

Maintenant que la fuite a été identifiée et contenue, la NASA et Boeing poursuivent les préparatifs en vue d’un lancement le 1er juin. En fonction de la météo, d’autres fenêtres de tournage sont prévues les 2, 5 et 6 juin. Les équipes vérifieront l’état de la fuite pendant le compte à rebours et si tout est en ordre, les astronautes procéderont au décollage. Ils passeront au moins huit jours sur la Station spatiale internationale avant de revenir sur Terre pour un atterrissage assisté par parachute dans le sud-ouest des États-Unis.

 
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