Une nouvelle pandémie à l’horizon ? – .

Une nouvelle pandémie à l’horizon ? – .
Une nouvelle pandémie à l’horizon ? – .

Depuis que le Département de l’Agriculture des États-Unis (USDA) a annoncé, le 25 mars, la contamination d’un premier troupeau de vaches laitières au Texas par le virus de la grippe aviaire H5N1, l’infection s’est propagée à tout le pays. À ce jour, une trentaine de fermes laitières réparties dans près de dix États, dont trois frontaliers du Canada, ont été touchées par ce pathogène. Un individu travaillant dans une ferme du Texas est actuellement le seul cas humain confirmé. Cette contamination de mammifères par un virus d’origine aviaire a cependant alerté l’Organisation mondiale de la santé (OMS), qui craint le pire. Ce virus pourrait-il acquérir des mutations lui permettant d’attaquer les humains et de provoquer une pandémie ? Tour d’horizon de ce que l’on sait actuellement sur ce virus, détecté pour la première fois en 1996.

Depuis combien de temps ce virus sévit-il ?

Le virus de la grippe H5N1 a été détecté pour la première fois en 1996 chez des oiseaux en Chine. La lignée 2.3.4.4b de ce virus qui sévit actuellement aux États-Unis est apparue pour la première fois en Asie et en Europe en 2020-2021, où elle a provoqué la mort d’oiseaux sauvages et domestiques. Elle a ensuite atteint l’Amérique du Nord en décembre 2021. On se souviendra des fous de Bassan de l’île Bonaventure qui en ont été victimes au cours de l’été 2022. En plus d’être très contagieuse chez les oiseaux, cette lignée a acquis la capacité d’infecter les mammifères, dont les phoques, léopards, lynx, renards, ours, visons, chats domestiques et maintenant vaches laitières.

Comment le virus s’est-il propagé parmi les vaches laitières à travers le pays ?

Vraisemblablement, les premières vaches ont contracté le virus par contact avec des oiseaux infectés ou leurs excréments, ou même par les déjections de poulets infectés qui avaient servi à les nourrir, explique le Dr Donald Vinh, microbiologiste-infectiologue au Centre universitaire de santé McGill (CUSM). L’infection se serait alors propagée à travers le matériel utilisé pour traire les vaches, ainsi que lors du transport du bétail d’une ferme à une autre, suggère-t-on dans un article publié dans Science. Après avoir testé les vaches infectées, les chercheurs de l’USDA ont découvert que les virus n’étaient pas logés dans les narines et le sang des vaches, mais dans leur lait, et se reproduisaient activement dans les mamelles des vaches. . Des gouttelettes de lait contaminé sur les gants et vêtements des ouvriers effectuant la traite, ainsi que sur les ventouses de traite, auraient donc contribué à la transmission du virus d’une vache à l’autre. En outre, les scientifiques estiment que le transfert d’animaux du sud du pays vers les régions du nord et du Midwest au cours du printemps a également contribué à la propagation de l’infection.

Y a-t-il un danger à consommer le lait de ces vaches infectées ?

“Le lait – et ses dérivés – que l’on trouve dans les magasins aux États-Unis et au Canada sont nécessairement pasteurisés”, rappelle le Dr.r Vinh. On sait que la pasteurisation tue tous les microbes vivants, y compris les virus comme la grippe aviaire H5N1. Cependant, nous pouvons trouver des fragments génomiques de virus et des virus morts après pasteurisation, mais aucun virus vivant. En revanche, lorsque le lait n’est pas pasteurisé, il peut contenir des particules infectieuses, non seulement de la grippe, mais aussi de multiples types de bactéries. » Si vous consommez uniquement du lait pasteurisé, il n’y a aucun risque d’être infecté. Le Dr Vinh recommande donc d’éviter le lait non pasteurisé et les produits (fromage) à base de lait cru.

Quel est le risque de transmission à l’homme ?

Jusqu’à présent, l’épidémie de H5N1 chez les vaches laitières n’a infecté qu’une seule personne, qui n’a développé qu’une conjonctivite (yeux rouges). Mais le fait que le virus de la grippe H5N1 — dont l’hôte principal était à l’origine les oiseaux — infecte désormais avec succès des mammifères, tels que les vaches laitières et les chats de ferme, a accru l’inquiétude des scientifiques .

“La transmission d’un mammifère à l’homme semble rare et se traduit par une infection peu dangereuse, comme dans le cas du travailleur américain, ou un peu plus dangereuse ailleurs dans le monde avec un taux de mortalité de 30 à 50%”, résume jusqu’au Dr Vinh.

« Les cas humains sont actuellement des cas sporadiques résultant de contacts étroits et répétés avec des animaux, ce qui est peu susceptible de conduire à une épidémie entre humains. Ce qui serait vraiment inquiétant serait que le virus infecte les porcs, car cet animal peut être infecté simultanément par les virus de la grippe porcine, aviaire et humaine. Le porc est considéré comme un creuset de mélange de virus, ce qui entraîne un risque statistiquement plus élevé de réarrangements dans le génome du virus. [des échanges de segments d’ARN entre les souches aviaire, humaine et porcine]ce qui pourrait conduire à l’émergence d’une toute nouvelle souche beaucoup plus capable d’infecter l’homme », explique l’infectiologue.

La souche virale H1N1, à l’origine d’une pandémie de grippe en 2009, est le résultat d’un tel réarrangement entre des virus d’origine porcine, aviaire et humaine chez le porc.

Comment se protéger contre ce pathogène ?

Le contact avec des oiseaux et des mammifères infectés doit être minimisé. La vaccination des élevages de canards et de mammifères peut être envisagée. “Mais on ne peut pas vacciner tous les animaux sauvages, qui peuvent aussi être infectés”, souligne le Dr.r Vinh. Il faut d’abord tester tous les animaux d’élevage qui pourraient être à risque ou qui sont exposés pour détecter ceux qui sont infectés, puis mettre en quarantaine ceux qui sont infectés, ou parfois les abattre. »

“Nous devons effectuer une surveillance proactive, constante et globale dans les élevages et les populations d’animaux sauvages et captifs, afin de détecter le plus tôt possible les porcs atteints, car dans ce cas, ce sera beaucoup plus inquiétant”, a-t-il déclaré.

Et pour les humains, il existe deux candidats vaccins susceptibles d’offrir une protection contre la souche virale qui sévit aux États-Unis. Ils pourraient être produits en masse ou dans les quantités nécessaires pour vacciner les populations à risque, comme les ouvriers agricoles. Pour le moment, « les travailleurs doivent porter des masques, des gants et des visières pour se protéger », conseille le Dr Vinh.

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