La mission spatiale de Boeing prolongée, que se passe-t-il encore avec la capsule Starliner ? – .

La première mission habitée de la capsule Starliner vers l’ISS devait durer environ une semaine. Mais le retour des deux astronautes de la NASA a déjà été reporté à plusieurs reprises.

La capsule Starliner de Boeing est-elle maudite ? Si la superstition n’a pas bonne chose dans l’espace, on ne peut s’empêcher de se poser la question au vu des multiples aléas rencontrés par cet engin spatial qui doit permettre d’assurer les rotations des équipages à bord de l’ISS.

Après plusieurs reports de dernière minute, le lancement de la première mission habitée du Starliner a finalement décollé le 5 juin avec à son bord Sunita Williams et Barry Wilmore. Les deux astronautes de la NASA devaient rester à bord de la Station spatiale internationale pendant environ une semaine. Mais leur mission a d’abord été prolongée jusqu’au 18 juin, puis jusqu’au 22 juin et enfin jusqu’au 25 juin.

Boeing et la NASA disent vouloir prendre le temps d’analyser les données liées aux fuites d’hélium et aux problèmes de propulseurs qui ont perturbé la première tentative d’amarrage à l’ISS le 6 juin. De plus, une sortie dans l’espace prévue le 13 juin a été reportée au 24, ce qui a également provoqué le report du départ de Starliner.

©NASA

Revenons au 16 septembre 2014 pour tout comprendre. A cette date, la NASA annonce la sélection finale des projets de véhicules spatiaux destinés au transport des astronautes. Il s’agissait alors de faire appel au secteur privé pour remplacer la navette spatiale américaine hors service depuis 2011. Le CST-100 Starliner de Boeing et le Crew Dragon de SpaceX ont été retenus. Les premiers vols opérationnels étaient initialement prévus pour 2017. Face aux retards inhérents à tout programme spatial de cette envergure, la date a été successivement repoussée.

Finalement, c’est SpaceX qui a été le premier à réussir un vol habité et a obtenu la certification de sa capsule en 2020. Depuis, le Crew Dragon a réalisé sa mission sans le moindre échec avec 13 vols habités à son actif. Starliner, censé partager cette tâche, devait effectuer son premier vol habité fin 2022. Mais suite à la découverte de problèmes techniques sur le système de parachute d’un ruban adhésif potentiellement inflammable utilisé pour protéger les câbles électriques, le le lancement a été reporté à de nombreuses reprises, jusqu’au printemps 2024. « Buzzing valve » à remplacer, problème de séquenceur de lancement, fuite d’hélium… Les problèmes se sont encore multipliés avant le lancement, qui a encore eu lieu le 5 juin dernier.

Mais Suni Williams et Butch Wilmore n’étaient pas au bout de leurs peines ! Lors de la phase d’approche pour l’amarrage à l’ISS, cinq des 28 propulseurs du Starliner sont tombés en panne. Quatre ont pu être remis en service et le navire est arrivé sain et sauf dès la deuxième tentative. Par la suite, d’autres fuites d’hélium ont été détectées, toujours au niveau des propulseurs. Des analyses sont en cours pour déterminer la ou les causes de ces pannes. Boeing et la NASA ont déjà décidé de modifier la procédure de rentrée atmosphérique de la capsule tout en s’assurant que les performances de la plupart des propulseurs RCS soient bonnes tandis que les fuites d’hélium “montrent qu’elles sont stables et inférieures à celles mesurées”. [auparavant]».

©NASA

Si le départ du Starliner est maintenu le 25 juin, l’équipage devrait atterrir sur Terre le 26 sur le site du White Sands Space Harbor au Nouveau-Mexique. A l’issue de cette mission, un travail d’analyse approfondi devra établir toutes les causes des problèmes techniques rencontrés avant de confirmer la faisabilité du premier vol régulier Starliner-1 qui est censé transporter un équipage de quatre astronautes (Scott Tingle, Michael Fincke, Joshua Kutryk et Kimiya Yui) début 2025.

Boeing et la NASA soulignent que ce premier vol habité est une mission de développement qui implique des imprévus et des retards. « Nous avons toujours dit qu’il s’agissait d’un vol d’essai et que nous allions apprendre certaines choses. Nous y sommes donc », a déclaré Mark Nappi, vice-président et directeur du programme des équipages commerciaux de Boeing. .

 
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