« À ce stade de sa carrière, je suis très curieux de voir ce que deviendra Austin Butler »

« À ce stade de sa carrière, je suis très curieux de voir ce que deviendra Austin Butler »
« À ce stade de sa carrière, je suis très curieux de voir ce que deviendra Austin Butler »

Jeff Nichols est un homme charmant. Le réalisateur originaire du sud des Etats-Unis passerait presque pour un gentleman britannique. Même son anglais est trompeur lorsque nous le rencontrons dans un hôtel londonien. Pour une fois, le directeur de Boue et de Mettre à l’abri a également quitté ses terres natales pour le Midwest américain. Mais ses motards Les motardsinspirés du livre du photojournaliste Danny Lyon, sont, comme ses précédents héros, des anticonformistes solitaires, emblématiques d’une certaine Amérique à la fois fascinante et inquiétante.

Après avoir découvert le livre de Danny Lyon il y a vingt ans, vous avez immédiatement pensé à une adaptation. Pourquoi avoir attendu si longtemps pour que cela se réalise ?

Je devais m’améliorer en tant que cinéaste ! Une telle adaptation n’est pas pour un premier film. Ni une seconde. Voir la structure. Je voulais que cela ressemble à un documentaire. Je cherchais cette facture. Le scénario se lit comme une fiction, mais il est censé ressembler à un documentaire. Il me fallait trouver une intrigue sur laquelle je pourrais greffer ce point de vue et qui me permettrait une fluidité dans l’espace et le temps. Nous traversons quatorze années à travers différentes anecdotes et bribes d’entretiens. Il m’a fallu autant de temps pour me sentir suffisamment à l’aise, préparé et talentueux pour mettre en œuvre cela.

Jeff Nichols (au centre) avec Jodie Comer et Austin Butler sur le plateau. ©Sony

Vous êtes-vous immergé dans cette culture ou êtes-vous simplement resté fidèle au livre ?

Le livre et rien que le livre. Chaque fois que je faisais des recherches sur ces groupes, j’étais tout simplement terrifié. Les gangs de motards contemporains sont extraordinairement intimidants. Cela n’a rien à voir avec ce que je voulais faire. Voici pourquoi : Danny se souciait vraiment des gens. Ce que l’on lit dans la presse n’a rien à voir là-dedans. Danny cherchait vraiment à parler aux gens, à les comprendre, à s’identifier à eux et à ce que son livre les montre dans leur splendeur et leur complexité. C’est ce que je recherche : créer des personnages qui auront un lien émotionnel avec le public. Tout ce qui compte pour moi est dans le livre. Il me fallait juste trouver une intrigue.

Jeff Nichols perturbe la Berlinale

Aviez-vous peur de romantiser ce genre de sous-culture ? Était-ce un défi pour vous de garder cette distance ?

Non, je pense que c’est parce que j’ai entrevu la forme du film dès le début. J’ai découvert le livre dans une réédition en 2003. Danny avait écrit une nouvelle préface où il évoque la disparition du club. C’est donc une de mes premières inspirations : on sait que ça va mal finir. C’est un peu comme Les affranchis [de Martin Scorsese]. Vous passez la première heure à tomber amoureux de cette sous-culture, car elle est totalement enivrante. Et puis vous passez l’heure suivante à découvrir les conséquences des décisions prises. Et c’est le film que j’ai fait pour qu’il ne ressemble jamais à une glorification.

Vous évoquez « Les Affranchis ». Vous ouvrez « Les Bikeriders » de la même manière. Est-ce un hommage ?

Ce film est dans mon ADN. Je l’ai regardé tellement de fois. Cela vit en moi en tant que cinéaste. Ce n’était pas un hommage conscient. Je ne me suis pas dit : je vais faire le même arrêt sur image. La ressemblance était plutôt dans l’approche : divertir les gens pendant deux heures, avec la peinture d’une sous-culture qui ne tourne pas forcément autour d’une intrigue classique. je regarde à nouveau Les affranchis et, à chaque fois, je me demande comment il fait. On passe d’une scène à l’autre sans pouvoir s’arrêter. Je voulais faire un tel film.

Mike Feist avec Jeff Nichols : l’acteur de « Challengers » incarne Danny Lyon, le photographe qui a écrit le livre dont est adapté « The Bikeriders ». ©Sony

Mais la grande différence, c’est que vous utilisez la femme comme narratrice…

J’ai pu le faire parce que j’ai plein d’occasions de faire parler les autres personnages, quand Danny [interprété par Mike Feist] les interviewe. Ils sont comme des voix off dans ces scènes. Cela m’a permis d’adopter le point de vue de Kathy. L’un des sous-textes du film est l’incapacité des hommes à s’exprimer et à s’ouvrir et les restrictions qu’ils ressentent imposées aux hommes. Ce que la société appelle « être un homme ». Il aurait été absurde d’en faire les narrateurs. Parce qu’ils ont une posture. Kathy le dit – c’est une citation directe : « Au début, mes oreilles étaient brûlantes à force de les entendre se vanter. Qui aurait envie d’écouter ça pendant deux heures ? Kathy devrait être notre guide. Non pas parce qu’elle est une femme, mais parce qu’elle est consciente de son environnement et sait pourquoi elle y reste. Je suis rapidement tombé amoureux de sa voix. 70% de ses dialogues proviennent de ses entretiens avec Danny. Je pensais que si je me connectais à elle, le public ferait de même.

« Aimer » de Jeff Nichols. Belle comme John Ford

Benny est plus insaisissable…

Il n’y a aucune photo de son visage dans le livre. Et il n’est jamais interviewé directement. C’est un peu une légende, un mythe. Il était difficile de trouver le visage d’une personne à la hauteur. Mais c’est le cas d’Austin Butler. J’avais déjà commencé à me faire une idée de Benny lorsque j’ai rencontré Danny Lyon et il m’a montré des photos de lui inédites. Et j’ai pensé : « Ce n’est pas Benny ! Mais la première fois que j’ai rencontré Austin, je me suis dit : « Voilà Benny. »

Pour quoi ?

Ce serait trop simpliste de dire qu’il est beau. Il y a beaucoup de belles personnes dans le monde. C’est à 100% une question de charisme et je pense que c’est aussi une question de complexité. Je n’ai pas complètement compris Austin Butler. Il est tellement poli. Il est tellement généreux. Il n’agit pas. Je sais qu’il y a plus que ça. Nous ne faisons qu’effleurer la surface de cet acteur avec ce film. À ce stade de sa carrière, je suis très curieux de voir ce qu’il va devenir.

« Il peut vous quitter en une seconde et disparaître » : Austin Butler dans le rôle de Benny, dans une scène calquée sur une photo de Danny Lyon. ©Sony

Benny est intriguant : c’est un combattant presque nihiliste et une sorte de cowboy romantique…

Et il peut vous quitter en une seconde et disparaître. On ne peut absolument pas compter sur lui, mais il risquerait également sa peau pour vous. C’est une personnalité folle. Je suis fasciné par ce personnage. Je pense qu’il y a des hommes comme ça. Qui sont incapables de porter les aspirations des autres. Dès qu’ils sentent le poids de ce que vous attendez d’eux, ils disparaissent. Et c’était logique de le mettre au centre de ce « triangle amoureux » [avec Johnny et Kathy] parce que ces deux autres personnes attendent chacune quelque chose de différent de lui.

Existe-t-il encore des chiffres de ce type ?

Je suis sûr qu’il y en a. C’est un archétype. Ce qui, à mon sens, n’existe plus, et qui est propre à la culture moto, c’est… « innocence » n’est pas le bon mot, « naïveté » non plus. Il s’agit de vivre dans ce monde informel d’un moto-club, sans règles, sans toutes les idées préconçues. C’est comme ça que je le vois : ce sont des personnes qui ont vécu un besoin similaire à un moment précis. Et ils n’ont pas cherché à le définir, durant les six premières années de leur formation. C’est ce qui, à mon avis, n’existe plus aujourd’hui. L’impulsion de ne s’attacher à rien, d’être libre ou de vivre sa vie.

« Un produit des années 40 et 50 » : Tom Hardy dans le rôle de Johnny, fondateur du club The Vandals, inspiré de Marlon Brando. ©Sony

Est-ce parce que ces premiers clubs de motards étaient composés de vétérans ?

Les premiers clubs étaient composés de gars qui revenaient de la Seconde Guerre mondiale et de celle de Corée en fait. Certains avaient roulé à moto dans l’armée. D’autres recherchaient l’adrénaline du combat. Mais ils sont aussi le produit de l’Amérique d’Eisenhower et la réaction à une société étroite. Ils ont rejeté la maison de banlieue avec des enfants et des heures de bureau. Johnny n’était pas un vétéran. Mais c’est un enfant des années 40 et 50. À M [Hardy] j’ai beaucoup parlé de Johnny voyant Marlon Brando dans Le sauvage [L’Équipée sauvage, en français, de László Benedek, 1953]. Mais il a probablement aussi regardé des films de James Cagney. Il y avait beaucoup de gens comme ça dans les années 50. Pensez à Kerouac [qui a écrit Sur la route]. Cela se produit régulièrement sous différentes formes. Il y avait le punk, ou, dans les années 1990, le grunge, d’où je viens. Il y aura toujours quelqu’un qui rejettera le modèle de société dominant. Cela ne les rend pas intrinsèquement mauvais mais intéressants.

Ils construisent néanmoins un archétype à partir d’un archétype, comme Johnny qui s’inspire de Brando dans un film inspiré d’un fait divers mis en avant dans la presse[le[l'[the[l’Émeute de Hollisteren 1947).

Ce sont les ombres des ombres. C’est aussi vieux que l’allégorie de la Caverne de Platon… C’est pourquoi le personnage incarné par Norman Reedus se retrouve devant un cinéma pour faire un spectacle pour Easy Rider. Il joue juste un rôle. Il pourrait être dans le film projeté au cinéma. Le serpent se mord la queue.

“Shadows of Shadows” : Benny, joué par Austin Butler. ©Sony
 
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