de Mercure à Apollon

de Mercure à Apollon
de Mercure à Apollon

Le 29 juillet 1958, le président Dwight D. Eisenhower signait la National Aeronautics and Space Act, qui créait la NASA. Un an plus tôt, l’Union soviétique avait lancé Spoutnik, lui donnant ainsi un avantage dans la course à l’espace. La NASA a constitué le Comité consultatif national de l’aéronautique (NACA) et a commencé ses activités à partir de la Dolley Madison House à Washington, DC. La NASA a commencé avec 8 000 employés de la NACA, et ce nombre est maintenant passé à 18 000 employés permanents, sans compter les sous-traitants du gouvernement. L’agence est devenue un symbole national et est aujourd’hui l’agence spatiale la plus performante au monde.

La première mission de vol spatial habité de la NASA, le Projet Mercury, transportait Alan Shepard et était lancée en 1961. Cela s’est produit juste un mois après que l’Union soviétique a envoyé Youri Gagarine en orbite. La course à l’espace devenait de plus en plus importante et les deux parties s’inquiétaient de la possibilité de développer des armes pouvant être tirées depuis l’orbite. Mercury a poursuivi six missions habitées sur cinq ans.

Après Mercure, 12 autres missions appelées Gemini ont volé sur cinq ans. Gemini a servi de pont entre Mercure et les missions Apollo, qui en étaient à leurs débuts pendant Gemini. Les astronautes Gemini ont testé des équipements qui seront ensuite utilisés pour Apollo. Ils savaient que la NASA développait l’avenir et ont heureusement contribué à faire du rêve d’une espèce ayant touché un autre corps céleste une réalité. Après avoir réussi avec Mercure et Gemini, la NASA a tourné son attention vers le développement du programme Apollo.

Ce programme visait à réaliser ce qu’aucun programme précédent n’avait prévu de faire : amener les premiers humains sur la Lune. Cependant, la première mission du programme s’est soldée par un désastre. Trois astronautes, Virgil Grissom, Edward White et Roger Chaffee, testaient leur module pour leur prochain vol lorsqu’un incendie s’est déclaré, piégeant les trois hommes à l’intérieur. La nation a été dévastée par cette perte de vies humaines et Apollo a fait l’objet d’un examen minutieux de la part des deux chambres du Congrès. Une mission ne volerait pas avant un an et demi, et beaucoup craignaient que l’équipage d’Apollo 7 rencontre des problèmes similaires. Cependant, Apollo 7 a réalisé une mission parfaite, chaque étape étant exécutée parfaitement. La NASA a poursuivi le programme qui a conduit aux alunissages.

Le 20 juillet 1969, 650 millions de personnes regardaient la diffusion d’Apollo 11 depuis leur domicile, leur école et même leurs grands magasins. L’émission était alors considérée comme la plus regardée de tous les temps, un record qui tient toujours aujourd’hui. Apollo 11 était composé des vétérans Gemini Michael Collins, Buzz Aldrin et Neil Armstrong. Armstrong et Aldrin ont été sous le feu des projecteurs pour la mission, car ils ont réellement marché sur la surface lunaire. Cependant, Collins est resté dans le module Columbia pour récupérer plus tard l’atterrisseur Eagle. Il a passé une journée isolé, en orbite autour de la lune, mais a déclaré ne jamais s’être senti seul. Au lieu de cela, il a préparé le module pour Aldrin et Armstrong. Il comprenait qu’il n’obtiendrait pas la même reconnaissance que ses compatriotes, mais il n’a jamais prétendu se sentir inférieur ou jaloux envers Armstrong et Aldrin.

La NASA aujourd’hui

La NASA est un symbole d’identité nationale et est de loin l’agence spatiale la plus performante au monde. Il s’agit d’une organisation hautement compétitive et sélective, qui n’a embauché que 10 astronautes sur plus de 12 000 candidats en 2020, ce qui correspond à un taux d’acceptation de 0,083 %. Même les postes d’ingénieur et de scientifique sont très convoités, 10 années d’études après le lycée étant recommandées. L’organisation dispose cette année d’un budget de 24,875 milliards de dollars, qui sera utilisé, entre autres, pour des missions comme Artemis et l’ISS. Il est indéniable que la NASA a tant contribué à notre monde et, avec un peu de chance, elle continuera à inspirer et à faire progresser le développement de l’humanité.

 
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