Images Juno de la NASA de la lune de Jupiter Europe

Images Juno de la NASA de la lune de Jupiter Europe
Images Juno de la NASA de la lune de Jupiter Europe

Les images de la lune glacée de Jupiter, Europe, capturées par le vaisseau spatial Juno de la NASA révèlent des caractéristiques incroyables, notamment la « brillance de Jupiter », une région en forme d’ornithorynque et la preuve que sa croûte gelée est « errante ».

Les images d’Europe ont été capturées par Juno lors d’un survol rapproché de la Lune le 29 septembre 2022.

Le vaisseau spatial s’est approché à moins de 355 kilomètres de la surface et a capturé quatre photos qui sont les premières photos haute résolution d’Europe depuis le survol final de la mission Galileo en 2000.

Europe présente un grand intérêt pour les planétologues car on pense qu’elle abrite un océan liquide sous sa surface glacée, ce qui en fait un monde potentiellement habitable.

Toute information glanée par Juno pourrait éclairer les prochaines missions JUICE et Europa Clipper, qui exploreront la Lune plus en détail.

Image de la lune de Jupiter, Europe, capturée par le vaisseau spatial Juno de la NASA lors d’un survol le 29 septembre 2022. Données d’image : NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS. Traitement d’images : Björn Jónsson (CC BY 3.0)

La glace errante d’Europe

Les images capturées par la caméra à lumière visible JunoCam de la sonde et son unité de référence stellaire (SRU) suggèrent que la croûte glacée aux pôles nord et sud d’Europe a « erré ».

Les images proches de l’équateur de la Lune montrent des blocs de glace, des murs, des escarpements, des crêtes et des creux, ainsi que des dépressions aux parois abruptes de 12 à 31 milles (20 à 50 kilomètres) de largeur.

Une photo prise par le SRU montre une double crête s’étendant d’est en ouest (encadré bleu dans l’image annotée ci-dessous) et une caractéristique connue sous le nom de « Platypus » par l’équipe Juno (orange).

Ces caractéristiques de surface ont été associées à une « véritable errance polaire », une théorie selon laquelle la coquille de glace d’Europe flotte librement et se déplace avec le temps.

“Une véritable errance polaire se produit si la coquille glacée d’Europe est découplée de son intérieur rocheux, ce qui entraîne des niveaux de contrainte élevés sur la coquille, ce qui conduit à des modèles de fracture prévisibles”, explique Candy Hansen, co-chercheuse de Juno qui dirige la planification de JunoCam au Planetary. Institut scientifique de Tucson, Arizona.

“C’est la première fois que ces modèles de fractures sont cartographiés dans l’hémisphère sud, ce qui suggère que l’effet du véritable dérapage polaire sur la géologie de la surface d’Europe est plus étendu que ce qui avait été identifié précédemment.”

Des plumes sur Europe ?

D’éventuelles taches de plumes apparaissent sur les images de Juno, suggérant que, comme la lune de Saturne Encelade, l’océan souterrain d’Europe se rompt régulièrement et projette de la matière dans l’espace.

Le vaisseau spatial Cassini sur Saturne a plongé à travers les plumes d’Encelade, et l’analyse des données de Cassini a révélé des molécules complexes présentes dans l’océan liquide qui se cachent en dessous.

Si des plumes jaillissent sous la surface d’Europe, pourraient-elles être une cible pour les prochaines missions sur les lunes glacées de Jupiter ?

Le cratère en voie de disparition

“Le cratère Gwern n’existe plus”, déclare Hansen.

“Ce que l’on pensait autrefois être un cratère d’impact de 13 milles de large – l’un des rares cratères d’impact documentés d’Europe – Gwern s’est révélé dans les données JunoCam comme étant un ensemble de crêtes entrecroisées qui créaient une ombre ovale.”

Cela signifie que les images JunoCam ont été utilisées pour reclasser ce qui était autrefois une caractéristique de surface importante, montrant à quel point les survols rapprochés de ces lunes peuvent être importants.

De nouvelles images haute résolution peuvent complètement changer la compréhension actuelle des caractéristiques et de la topographie du monde du système solaire.

Jupitershine

L’instrument SRU de Juno est conçu pour détecter les étoiles faibles à des fins de navigation, afin que l’orientation des images soit possible.

En conséquence, le SRU est sensible à la faible luminosité et, pour éviter un suréclairage de l’image, l’équipe Juno a fait en sorte que la caméra capture le côté non éclairé d’Europe alors qu’il n’était éclairé que par la lumière du soleil rebondissant sur Jupiter et sur la lune.

Ce phénomène est connu sous le nom de Jupitershine, tout comme Earthshine, qui implique la lumière du soleil rebondissant sur la Terre et sur notre Lune, illuminant la face non éclairée de la Lune.

Ornithorynque

Gros plan de l'ornithorynque sur la lune Europa de Jupiter, vu par le vaisseau spatial Juno de la NASA. Crédit : NASA/JPL-Caltech/SwRI
Gros plan de l’ornithorynque sur la lune Europa de Jupiter, vu par le vaisseau spatial Juno de la NASA. Crédit : NASA/JPL-Caltech/SwRI

Une caractéristique d’Europe, couvrant une superficie de 23 miles sur 42 miles (37 kilomètres sur 67 kilomètres), a été surnommée «l’Ornithorynque» en raison de sa forme.

Cette zone contient des buttes, des crêtes proéminentes et du matériel brun rougeâtre foncé, et se compose d’un « torse » nord et d’un « bec » sud reliés par une formation de « cou » fracturé.

L’Ornithorynque contient des matériaux grumeleux constitués de blocs de glace de 0,6 à 4,3 miles (1 à 7 kilomètres) de large.

Les formations de crêtes s’effondrent dans la caractéristique située aux bords de l’Ornithorynque.

Cela suggère que la coquille de glace d’Europe pourrait céder la place à des points où se trouvent des poches d’eau saumâtre provenant de l’océan souterrain.

Et à environ 50 kilomètres au nord de l’Ornithorynque, on peut voir des doubles crêtes avec des taches sombres qui pourraient être les dépôts de panache susmentionnés.

“Ces caractéristiques suggèrent l’activité de surface actuelle et la présence d’eau liquide souterraine sur Europe”, explique Heidi Becker, co-chercheuse principale du SRU au Jet Propulsion Laboratory de la NASA.

“L’image du SRU constitue une référence de haute qualité pour des endroits spécifiques que la mission Europa Clipper de la NASA et les missions JUICE de l’ESA (Agence spatiale européenne) peuvent cibler pour rechercher des signes de changement et de saumure.”

Europa Clipper devrait être lancé à l’automne 2024 et arriver sur Jupiter en 2030.

JUICE a été lancé le 14 avril 2023 et atteindra Jupiter en juillet 2031.

Il semble que la décennie à venir pourrait constituer un tournant dans notre compréhension de la lune glacée de Jupiter, Europe, et de son potentiel à accueillir la vie.

www.jpl.nasa.gov

 
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