Que sont le tropique du Cancer et le tropique du Capricorne ? – .

Que sont le tropique du Cancer et le tropique du Capricorne ? – .
Que sont le tropique du Cancer et le tropique du Capricorne ? – .

Ces deux lignes imaginaires parallèles à l’Equateur n’ont pas seulement une importance symbolique : elles nous renseignent sur notre climat et notre ensoleillement.

On les retrouve chacun de part et d’autre de l’équateur, sans toujours vraiment savoir à quoi ils correspondent. Cependant, les tropiques du Cancer et du Capricorne revêtent une importance capitale pour comprendre le fonctionnement des climats et de la biodiversité de notre planète. Derrière leur nom poétique faisant référence aux constellations et aux signes du zodiaque, les tropiques sont le reflet de la beauté des imperfections de la rotation terrestre.

Comment sont définies les tropiques et quels sont leurs impacts sur le climat ?

Les tropiques sont des cercles parallèles au globe terrestre, des lignes imaginaires tracées parallèlement à l’équateur. Leur localisation n’est cependant pas le fruit du hasard : ils correspondent à la latitude terrestre à laquelle le soleil n’apparaît au zénith (c’est-à-dire verticalement par rapport au sol) qu’à midi solaire une fois dans l’année, le jour du chacun des solstices d’hiver et d’été. Ils délimitent entre eux une zone tropicale, ou zone intertropicale, à l’intérieur de laquelle le soleil atteint le zénith deux fois dans l’année, et des zones au nord ou au sud où, à l’inverse, le soleil n’atteint jamais le zénith. Outre leur importance géographique, les tropiques jouent un rôle important dans l’explication des climats et de la biodiversité : ils permettent de délimiter des zones climatiques tropicales, qui bénéficient d’un apport accru d’ensoleillement.

Pourquoi les tropiques du Cancer et du Capricorne, situés de part et d’autre de la ligne de l’Équateur, sont-ils appelés ainsi ?

Si les deux tropiques tracés sur le globe terrestre portent des noms associés à des signes du zodiaque, ce n’est pas en raison de leur forme ou des régions qu’ils traversent, mais en raison de la date à laquelle chacun est associé. Les premières mentions du « Tropique du Cancer » et du « Tropique du Capricorne » remontent à plus de deux mille ans. À l’époque, les jours du solstice d’été, le 21 juin, jour où le Soleil atteignait sa position zénithale la plus septentrionale sur Terre (marquant le début de l’été dans l’hémisphère nord), le Soleil apparaissait dans le zodiaque au niveau du constellation du Cancer, donnant son nom au tropique du Cancer qui traverse l’hémisphère nord.

Le 21 décembre, pour le solstice d’hiver, le Soleil atteint à l’inverse son point le plus bas au zénith. Ce jour-là, elle apparaît dans la constellation du Capricorne, donnant son nom au tropique du Capricorne. Ces noms sont désormais scientifiquement obsolètes : LE Soleil apparaît aujourd’hui dans la constellation des Gémeaux le 21 juin et du Sagittaire le 21 décembre. Cependant, le nom des tropiques n’a jamais été modifié.

Quels pays sont traversés aux latitudes des tropiques du Cancer et du Capricorne ?

Les tropiques du Cancer et du Capricorne sont situés à égale distance de la ligne de l’Équateur, à une latitude de 23° 26′ 17,231″ (positive pour le premier, négative pour le second). Chacun d’eux traverse principalement des régions océaniques, mais aussi certains pays. Le tropique du Cancer traverse pas moins de dix-huit pays : Algérie,Arabie SaouditeBangladesh, Bahamas, Birmanie, Chine, Cuba, Égypte, Émirats arabes unis, Inde, Libye, Mali, Mauritanie, Mexique, Niger, Oman, Tchad et Taïwan. Le tropique du Capricorne traverse dix pays différents : Afrique du Sud, Argentine, Australie, Botswana, Brésil, Chili, Madagascar, Mozambique, Namibie et Paraguay. La France est située bien au nord du tropique du Cancer : Paris, par exemple, est située à près de 3 000 kilomètres au nord.

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