La capsule Starliner de Boeing est confrontée à de longs retards car des problèmes techniques retardent le vol d’au moins 10 jours

Le premier vol spatial avec équipage de Boeing devait être lancé mardi, heure locale, mais la société affirme désormais qu’il faudra au moins 10 jours avant le décollage de Cap Canaveral en Floride.

La mission d’essai du CST-100 Starliner a été reportée 24 heures avant le lancement en raison d’un problème technique avec sa fusée Atlas, qui sera ramenée dans son hangar pour remplacer une soupape de pression.

Il n’y a eu aucun problème avec la capsule d’astronaute réutilisable qui se trouve au sommet de la fusée.

La nouvelle date de la mission – cruciale dans la lutte de Boeing pour acquérir une plus grande part des activités lucratives désormais dominées par SpaceX d’Elon Musk – a été fixée au 17 mai au plus tôt, selon la NASA.

Cette annulation fait suite à deux années de retards dans les lancements en équipage.

Quelle est la mission ?

La mission d’essai CST-100 Starliner emmènera deux astronautes de la NASA vers la Station spatiale internationale (ISS).

Le CST-100 Starliner s’approche de manière autonome de la Station spatiale internationale lors du test en vol orbital sans équipage-2 en mai 2022. (Fourni : NASA)

L’arrivée de l’équipage à l’ISS sera la démonstration finale avant que le vaisseau spatial puisse être approuvé pour effectuer des voyages spatiaux de routine dans le cadre du programme d’équipage commercial de la NASA.

Il a fallu deux ans à Boeing pour en arriver là, après avoir effectué il y a deux ans son premier voyage d’essai vers le laboratoire orbital sans astronautes à bord.

En tant que test en vol final du Starliner, le Boeing Crew Flight Test de la NASA validera le système de transport, y compris la rampe de lancement, la fusée, le vaisseau spatial, les capacités opérationnelles en orbite et le retour sur Terre avec des astronautes à bord.

Si tout se passe comme prévu, la capsule arrivera à la station spatiale après un vol d’environ 26 heures et s’amarrera à l’avant-poste de recherche en orbite à quelque 400 kilomètres au-dessus de la Terre.

Qui est à bord ?

À bord du Starliner se trouvent les astronautes vétérans de la NASA Barry « Butch » Wilmore, un capitaine à la retraite de la marine américaine de 61 ans, et Sunita « Suni » Williams, une ancienne aviatrice et pilote d’essai de la marine de 58 ans.

Les astronautes de la NASA Butch Wilmore et Suni Williams au Kennedy Space Center de la NASA avant que leur première tentative de mission ne soit reportée. (Reuters : Joe Skipper)

Williams a piloté plus de 30 avions différents et a passé 322 jours dans l’espace au cours de deux missions depuis son premier vol en 2007.

Elle a également couru le premier marathon dans l’espace lors de cette première mission.

Wilmore a passé 178 jours dans l’espace depuis sa première de deux missions spatiales en 2009.

Wilmore est le commandant désigné du vol, avec Williams aux commandes.

Bien que Starliner soit conçu pour voler de manière autonome, l’équipage peut prendre le contrôle du vaisseau spatial si nécessaire.

Le vol d’essai demande à Wilmore et Williams de s’entraîner à manœuvrer le véhicule manuellement.

Que se passe-t-il lorsqu’ils arrivent dans l’espace ?

Si tout se passe comme prévu, Williams et Wilmore seront accueillis à bord de l’ISS par son équipage résident de sept membres, actuellement composé de quatre astronautes américains et de trois cosmonautes russes.

Wilmore et Williams devraient rester à la station spatiale pendant environ une semaine avant de retourner sur Terre à bord du Starliner pour un atterrissage assisté par parachute et airbag dans le désert du Nouveau-Mexique – la première fois que la NASA utilise cette méthode d’atterrissage.

Qu’est-ce que cela signifie pour Boeing ?

Les opérations aériennes commerciales de Boeing sont en plein désarroi après plusieurs crises successives.

Elle a cruellement besoin d’une victoire spatiale pour son projet Starliner, un programme retardé de plusieurs années et entraînant des dépassements de coûts de plus d’un milliard de dollars.

Alors que Boeing connaît des difficultés, SpaceX de Musk est devenu un taxi dépendant de la NASA, qui soutient une nouvelle génération de vaisseaux spatiaux de construction privée capables de transporter ses astronautes et d’autres clients vers l’ISS et, dans le cadre du programme plus ambitieux Artemis de l’agence spatiale, vers la Lune et éventuellement Mars.

Starliner serait en concurrence directe avec la capsule Crew Dragon de SpaceX, qui est depuis 2020 le seul véhicule de la NASA pour envoyer l’équipage de l’ISS en orbite depuis le sol américain.

Le vaisseau spatial Starliner de Boeing, à bord d’une fusée United Launch Alliance Atlas 5.(Reuters : dossier)

La première tentative de Boeing d’envoyer un Starliner sans équipage vers la station spatiale en 2019 a échoué en raison de dizaines de problèmes logiciels et techniques.

Une deuxième tentative a réussi en 2022, ouvrant la voie à cette mission.

En fonction du résultat, Starliner devrait effectuer au moins six autres missions avec équipage vers la station spatiale pour la NASA.

Le vol d’essai intervient à un moment particulièrement critique pour Boeing.

Son activité aéronautique est confrontée aux retombées de l’explosion en vol d’un bouchon de porte de panneau de cabine sur un 737 MAX 9 presque neuf en janvier, ainsi qu’aux précédents accidents mortels de deux jets 737 MAX.

ABC/Fils

Publié il y a 10hil y a 10 heuresmar 7 mai 2024 à 19h17, mis à jour il y a 2 heuresil y a 2 heuresmercredi 8 mai 2024 à 3h00

 
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