L’expertise de la NASA en matière de propulseur ionique soutient le vol du satellite

L’expertise de la NASA en matière de propulseur ionique soutient le vol du satellite
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Ce propulseur à effet Hall, présenté en cours de test au Glenn Research Center, transforme l’électricité et le gaz inerte en force capable de propulser un vaisseau spatial. Orbion Space Technology a été fondée pour apporter la haute efficacité de ces propulseurs aux petits satellites commerciaux, et la société a sollicité l’aide du centre pour faire de cela une réalité.

Crédit : NASA

En orbite terrestre basse, les satellites sont confrontés à un défi constant : une infime quantité de traînée atmosphérique qui, au fil du temps, les amène à ralentir et à dégrader leur orbite. Pour lutter contre cela, les vaisseaux spatiaux s’appuient sur des propulseurs spatiaux pour ajuster leur positionnement et accélérer leurs orbites. Cependant, la plupart de ces propulseurs utilisent des propulseurs chimiques lourds et coûteux. C’est là qu’interviennent les propulseurs ioniques révolutionnaires, offrant une solution plus efficace et plus rentable pour les opérations par satellite.

Orbion Space Technology, basée à Houghton, dans le Michigan, a été créée en 2016. Consciente d’un besoin du marché, l’entreprise a cherché des moyens innovants soit de prolonger la durée de vie des satellites en orbite, soit d’augmenter leur capacité de charge utile. Cet objectif ambitieux nécessitait le développement d’un propulseur capable de fonctionner efficacement avec une consommation de carburant minimale, ce qui a conduit à la création du propulseur Aurora de l’entreprise.

Les propulseurs à effet Hall, une technologie avancée de propulsion ionique, utilisent l’électricité plutôt que des réactions chimiques pour propulser les engins spatiaux. Les fondateurs d’Orbion ont vu la technologie passer d’un concept expérimental à une utilisation régulière lors de missions à travers le système solaire. Pourtant, l’entreprise a dû se tourner vers des experts pour rendre ces propulseurs viables pour les opérateurs de satellites.

Les propulseurs Aurora d’Orbion sont petits et efficaces mais suffisamment puissants pour maintenir les orbites de petits satellites pendant plusieurs années.

Crédit : Orbion Space Technology Inc.

Le centre de recherche Glenn de la NASA à Cleveland dirige le développement de propulseurs ioniques pour l’agence, concevant et évaluant des propulseurs pour des missions telles que Dawn et DART et la station spatiale lunaire Gateway de l’agence. Orbion a conclu un accord d’utilisation des données avec NASA Glenn pour recevoir des informations détaillées sur le développement de ces moteurs et une licence d’évaluation non exclusive. L’une des raisons pour lesquelles Orbion s’est tourné vers la NASA était ses progrès dans la recherche de matériaux pour les propulseurs ioniques et le chauffage cathodique développé par Glenn, qui améliore l’efficacité électrique et la durée de vie.

Grâce à ces travaux, les propulseurs Aurora d’Orbion sont tout aussi performants que ceux que la NASA construit pour ses missions scientifiques et d’exploration de l’espace lointain. Orbion a depuis vendu plusieurs propulseurs Aurora à des entreprises gouvernementales et privées, notamment un récent contrat avec un grand opérateur de satellites commerciaux pour sa nouvelle constellation de vaisseaux spatiaux d’observation de la Terre.

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