Après des « montagnes russes émotionnelles », les astronautes de la NASA sont prêts à voler à bord du Boeing Starliner

Après des « montagnes russes émotionnelles », les astronautes de la NASA sont prêts à voler à bord du Boeing Starliner
Après des « montagnes russes émotionnelles », les astronautes de la NASA sont prêts à voler à bord du Boeing Starliner

Lorsque Suni Williams a été chargé de voler à bord du Boeing Starliner en 2018, personne ne prévoyait qu’il faudrait six ans d’attente pour le lancement.

L’astronaute vétéran de la NASA et ancien pilote d’essai de l’US Navy a parlé le 22 mars des « montagnes russes émotionnelles » que l’équipe Starliner a traversées au cours des années qui ont suivi, à travers deux vols d’essai sans équipage, la pandémie et une foule d’autres problèmes techniques qui ont dû être résolus avant. lancer des astronautes en toute sécurité.

Les années de travail entre-temps, bien qu’intenses, étaient un « rêve de pilote d’essai » et portent enfin leurs fruits. Williams et le commandant Butch Wilmore devraient désormais décoller pour le vol d’essai en équipage de 10 jours au plus tôt le 6 mai. “Je ne pense pas que je voudrais vraiment être ailleurs en ce moment”, a ajouté Williams.

Wilmore et Williams, en fait, ont été initialement affectés à la mission opérationnelle Starliner-1 d’une durée de six mois, prévue pour voler après CFT. De nombreux autres changements d’équipage ont également eu lieu dans les années qui ont suivi, mais tout le monde a toujours eu confiance dans Starliner : « c’est un vaisseau spatial solide », a déclaré Williams aux journalistes lors d’une conférence de presse ici au Johnson Space Center de la NASA.

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Boeing et Space ont été chargés en 2014 d’amener des astronautes de la NASA vers la Station spatiale internationale (ISS) à bord de vaisseaux spatiaux à équipage commercial. SpaceX le fait opérationnellement depuis 2020, tandis que Starliner a dû attendre pour résoudre de nombreux problèmes techniques. (Boeing, la NASA et les astronautes soulignent tous que les problèmes concernés ont été résolus avant le jour du lancement.)

Bien que le vaisseau spatial soit certifié pour un vol d’essai d’astronaute, le travail n’est pas terminé. CFT est une mission de développement, a souligné Wilmore, ancien pilote d’essai de la Marine, lors de la même conférence de presse. Cela signifie que les astronautes, leurs équipes de soutien et même l’équipage du Starliner-1 (dont le lancement est désormais prévu en 2025) créent le programme de formation au fur et à mesure. Le vaisseau spatial continue également de changer, quoique légèrement.

“Nous sommes en quelque sorte des pionniers, si vous voulez, dans la mise en place de ces processus de formation et dans leur développement”, a déclaré Williams aux journalistes. Et cet état d’esprit nécessite, a-t-il déclaré un peu plus tard, de regarder au-delà d’une « ligne d’arrivée » ou de fixer des dates fermes pour chaque étape de la mission.

« Nous sommes formés aux tests en vol et, avec la permission du Bon Dieu, nous sommes désormais en mesure de réaliser des tests en vol spatial – ce que peu de gens ont eu l’occasion de faire. Et nous prenons cela très au sérieux », a déclaré Williams. « Nous examinons donc les tâches à accomplir, celles qui sont proches ou celles auxquelles nous sommes confrontés à ce moment-là, (tout en) regardant toujours la mission à long terme. Donc la ligne d’arrivée n’est pas quelque chose sur lequel je me concentre.

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Le Starliner de Boeing effectue sa première approche sans équipage vers la Station spatiale internationale lors du test en vol orbital-2 le 21 mai 2022. (Crédit image : NASA)

Williams a déclaré que les années de pratique supplémentaire lui ont donné l’assurance que Boeing et la NASA ont examiné les petits détails de leur mission de shakedown, notamment en ajoutant de nombreuses sauvegardes pour les procédures et les systèmes.

Le vaisseau spatial, par exemple, pourrait exécuter toutes les procédures principales sans aucune communication. Les astronautes peuvent également prendre en charge n’importe quel système automatique pendant l’amarrage ou l’atterrissage pour diriger Starliner dans la bonne direction, et l’équipe est bien entraînée aux abandons de lancement et à d’autres procédures critiques.

Les astronautes de la NASA Suni Williams (au premier plan) et Butch Wilmore portent des combinaisons spatiales Boeing dans le simulateur de vaisseau spatial Starliner au Johnson Space Center de la NASA lors d’un entraînement d’urgence le 3 novembre 2022. (Crédit image : NASA/Robert Markowitz)

« J’ai l’impression que nous avons investi du temps » depuis le premier test en vol sans équipage qui n’a pas permis à Starliner d’atteindre l’ISS en 2019, a déclaré Williams ; après tout, Starliner y est parvenu lors de sa deuxième tentative en 2022. L’équipe, a-t-elle déclaré plus tard au cours de la conférence, est « assez pointue » car « nous avons traversé ce processus ensemble ».

“Nous avons vraiment étudié le vaisseau spatial et fouillé tout ce que nous pouvions savoir à son sujet, et (ajouté) quelques changements sur des choses où nous pensions qu’il y avait des changements”, a-t-elle ajouté. « C’est pourquoi je pense que nous sommes prêts à partir, parce que nous avons fait partie de… ce processus de développement. Ce n’était pas tout à fait fait, et nous l’avons remarqué, et nous avons travaillé pour nous assurer que c’est maintenant fait. C’est prêt.”

Alors que les années d’entraînement commencent à se terminer, Wilmore a déclaré qu’il s’autorisait à réfléchir aux émotions du jour du lancement. “J’ai hâte de marcher jusqu’au pad et au lancement”, a-t-il déclaré, ajoutant: “C’est un siège idéal.”

Williams a ajouté qu’elle voulait se pincer à la perspective de son premier vol spatial depuis une douzaine d’années, depuis son lancement sur un vaisseau spatial russe Soyouz en 2012. (Le dernier vol de Wilmore remonte à presque aussi longtemps, en 2015.) Alors que l’équipage n’est pas tout à fait à bord CFT encore, a-t-elle déclaré, entrer en quarantaine rendrait cela plus réel.

«C’est en quelque sorte ça, et puis c’est la cerise sur le gâteau. À ce moment-là, presque tout est fait », a déclaré Williams à propos de la quarantaine. Après le lancement, il y a aussi un spectacle familier à espérer : « J’ai vraiment hâte de voir la station spatiale à travers la fenêtre. Ce sera super cool.

 
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