Les compagnies pétrolières développent leurs forages offshore

À 80 milles au sud-est des côtes de la Louisiane, 100 000 tonnes d’acier flottent dans le golfe du Mexique, portant les espoirs de l’industrie pétrolière et gazière.


Publié à 1h37

Mis à jour à 12h00

Ivan Penn

Le New York Times

Cette immense plateforme en eau profonde s’appelle Appomattox et appartient à Shell. Il collecte le pétrole et le gaz que d’autres installations voisines extraient de réservoirs situés à des milliers de mètres sous le fond marin. Les pompes acheminent le carburant vers le rivage.

Les gouvernements et les grandes entreprises ont promis de réduire à zéro les émissions de CO2 d’ici 2050. Mais les compagnies pétrolières comme Shell parient que le monde aura besoin de pétrole et de gaz pendant des décennies. Ils étendent les forages offshore dans des eaux de plus en plus profondes, en particulier dans le golfe du Mexique.

Selon les compagnies pétrolières, l’extraction offshore est non seulement nécessaire, elle est aussi meilleure pour la planète que le forage à terre, puisqu’elle émet beaucoup moins de gaz à effet de serre, pour la même production de gaz ou de pétrole.

« Le monde aura toujours besoin de pétrole, même en 2050 », a déclaré Wael Sawan, PDG de Shell, dans une récente interview. « Les émissions devront être de plus en plus faibles. »

L’extraction d’un baril de pétrole dans le golfe du Mexique émet jusqu’à un tiers de CO en moins2 que la même quantité extraite sur terre aux États-Unis, selon un rapport publié l’année dernière par la National Ocean Industries Association, qui regroupe les sociétés pétrolières, gazières et éoliennes offshore. (Ce calcul ne prend en compte que l’extraction et le raffinage, et non l’utilisation de combustibles fossiles dans les moteurs ou les centrales électriques, qui sont bien plus importantes.)

Marée noire

La production pétrolière dans le golfe du Mexique a chuté après l’explosion de la plate-forme Deepwater Horizon en 2010 et la pire marée noire de l’histoire des États-Unis. Mais cela a repris au cours de la dernière décennie. Ce regain d’activité s’inscrit dans une tendance plus large : les États-Unis produisent à des niveaux records et extraient plus de brut que tout autre pays.

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PHOTO DE LA GARDE CÔTIÈRE AMÉRICAINE, FOURNIE PAR LE NEW YORK TIMES

La marée noire qui a suivi l’accident de Deepwater Horizon en 2010 a été la pire de l’histoire des États-Unis.

Ce boom inquiète les militants écologistes et les scientifiques qui exhortent le secteur de l’énergie à accélérer la transition vers des carburants et des technologies plus propres, comme l’énergie éolienne et solaire et les véhicules électriques.

“Nous ne demandons pas d’arrêter la production pétrolière aujourd’hui”, a déclaré Brettny Hardy, avocat chargé du programme océanique chez Earthjustice, une organisation à but non lucratif spécialisée dans le droit de l’environnement. Mais quelle que soit la manière dont on considère les choses, il est impératif d’accélérer la transition vers les énergies propres. Cependant, ce que fait actuellement l’industrie ne facilite pas cette transition. »

Pour de nombreux environnementalistes, le risque de catastrophe lié à l’exploitation minière offshore est élevé. La marée noire consécutive à l’accident de Deepwater Horizon – propriété de BP – a gravement affecté la vie marine, l’industrie de la pêche et les plages du golfe du Mexique.

La marée noire a attiré l’attention sur la baleine de Rice, qui vit uniquement dans le golfe du Mexique et est répertoriée comme une espèce en voie de disparition par le gouvernement américain. La marée noire de Deepwater Horizon a fait de nombreux morts, tout comme les collisions avec des navires : il en reste moins de 100 aujourd’hui.

“Cette inquiétude ne vient pas de nulle part, tout le monde a vu ce qui s’est passé à cause de Deepwater Horizon”, souligne Najmedin Meshkati, professeur d’ingénierie à l’Université de Californie du Sud, qui a fait partie d’une commission fédérale d’étude sur cette marée noire.

L’administration Biden avait prévu de réduire les ventes de concessions de forage dans le Golfe, ce qui, selon les écologistes, contribuerait à protéger les baleines de Rice. En août 2023, l’Office of Ocean Energy Management a réduit la superficie offerte de 73 millions d’acres à 67 millions d’acres.

Mais en novembre, une cour d’appel fédérale a annulé cette limite. En décembre, les compagnies pétrolières ont investi 382 millions de dollars pour acheter les droits de forage sur le permis initial.

Golfe du Mexique

Selon les compagnies pétrolières, l’extraction offshore est aujourd’hui beaucoup moins risquée grâce aux progrès technologiques et à une réglementation plus stricte.

« L’exploration et la production offshore de pétrole et de gaz naturel n’ont jamais été aussi sûres », a déclaré Holly Hopkins, vice-présidente de l’American Petroleum Institute.

Les sociétés énergétiques ont les yeux rivés sur le golfe du Mexique car il y a beaucoup de pétrole et de gaz là-bas, surtout dans les eaux très profondes. Fin 2023, il y avait aux États-Unis trois fois plus de plates-formes en eaux profondes que de plates-formes en eaux peu profondes. En 2009, ils étaient à égalité.

Le gouvernement fédéral estime que la production pétrolière dans le golfe du Mexique augmentera jusqu’en 2027 et que la production de gaz se poursuivra jusqu’au début des années 2030.

Shell y est le plus grand producteur. Sa forte présence dans le Golfe est mise en évidence avec la plateforme Appomattox, qui est plus lourde que le plus grand porte-avions du monde, selon l’entreprise. Mis en service en 2019, il peut accueillir jusqu’à 180 travailleurs. Il est ancré dans une position fixe. Autour de celui-ci, les navires de forage creusent des puits, qui sont reliés par des tuyaux à la plate-forme, où des équipements séparent le pétrole, le gaz naturel et l’eau.

Shell a récemment lancé une plate-forme flottante plus petite, la Whale, pouvant accueillir jusqu’à 60 travailleurs. Une autre unité, Sparta, est prévue. Au total, Shell, géant mondial de l’énergie basé à Londres, exploite neuf plates-formes – dont quatre peuvent également forer – dans le golfe du Mexique.

Lors d’une récente visite au FoisAppomattox abritait 130 travailleurs : des ingénieurs pétroliers et gaziers, des cuisiniers, des concierges, une infirmière et des opérateurs de blanchisserie qui faisaient fonctionner les laveuses et les sécheuses 24 heures sur 24.

La plateforme flotte, seule, sur la mer d’un bleu profond. Parfois, on aperçoit au loin l’un des navires de forage explorant les fonds marins à la recherche de nouveaux gisements.

Les plates-formes deviennent des récifs artificiels et Appomattox attire les poissons et les dauphins, explique Rich Howe, vice-président mondial de l’exploitation minière en haute mer chez Shell.

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PHOTO ERIN SCHAFF, ARCHIVES DU NEW YORK TIMES

Rich Howe, vice-président mondial de l’exploitation minière en eau profonde chez Shell

Shell n’est pas le seul à étendre ses opérations à l’étranger. BP, Chevron et d’autres géants de l’énergie font déjà de même ou le feront dans le Golfe du Mexique.

“C’est le berceau du forage en eau profonde”, a déclaré M. Howe. « C’est ici que de nombreuses technologies ont été inventées. »

Cet article a été publié dans le New York Times.

Lire cet article dans sa version originale (en anglais ; abonnement requis)

 
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