La voile solaire de la NASA téléphone à la maison avant de tenter une propulsion révolutionnaire par la lumière solaire

La NASA est sur le point de tester son système avancé de voile solaire composite, qui, en cas de succès, débloquera une nouvelle méthode de voyage spatial bon marché dans le système solaire et peut-être même au-delà.

Le 23 avril, la NASA a lancé un CubeSat à l’arrière de la fusée Electron de Rocket Lab. La fusée a envoyé le CubeSat de la taille d’un micro-ondes sur une orbite héliosynchrone à environ 600 milles au-dessus de la surface de la Terre. NASA écrit sur son blog le CubeSat est sain et toutes les communications fonctionnent, ce qui signifie que la NASA peut passer à l’étape suivante de la mission : déployer la voile solaire du vaisseau spatial qui fait environ la moitié de la taille d’un court de tennis.

Le déploiement de la voile interviendra après un «phase de mise en service d’un à deux mois» dans lequel la NASA préparera le déploiement des voiles et le test de manœuvre. Une fois toutes les préparations terminées, la voile solaire se déroulera sur quatre bras de flèche qui s’étendront en diagonale, formant les diagonales d’une forme carrée d’environ 23 pieds de longueur.

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Une fois déployée, la voile solaire testera la propulsion solaire, ou les moyens d’utiliser les photons pour se déplacer dans l’espace. L’idée est assez simple : le soleil émet des photons en continu et dans l’espace, lorsque ces photons frappent la surface réfléchissante de la voile solaire, ils génèrent une infime quantité d’impulsion. Cet élan est transféré dans la voile et génère une poussée. Imaginez maintenant des millions de photons frappant toute la surface de la voile.

Atteindre la maniabilité de ce moyen de propulsion pourrait signifier que les humains auraient mis au point un moyen de transport extrêmement peu coûteux pour le système solaire.

 
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