Carlos Alcaraz élimine Frances Tiafoe de Wimbledon en cinq sets – .

Carlos Alcaraz élimine Frances Tiafoe de Wimbledon en cinq sets – .
Carlos Alcaraz élimine Frances Tiafoe de Wimbledon en cinq sets – .

WIMBLEDON, Angleterre — À l’aube de Wimbledon, à la fin d’un long séjour européen, Frances Tiafoe ne semblait pas tout à fait dans son état habituel. Artiste né, connu pour son tennis audacieux et son large sourire, Tiafoe avait le mal du pays et souffrait.

Il s’était séparé de son entraîneur Wayne Ferreira à l’automne et sa saison 2024 avait été plus marquée par des défaites que des victoires. Lors d’un tournoi de préparation avant Wimbledon, il s’est fait une entorse au ligament collatéral médial.

Mais rien n’enflamme Tiafoe comme une grande scène, et à Wimbledon, il s’est réveillé grâce à une remontée victorieuse en cinq sets au premier tour et à la promesse d’une confrontation alléchante avec le triple champion du Grand Chelem Carlos Alcaraz au troisième – sur le court central, rien de moins, une revanche de leur demi-finale électrique à l’US Open 2022.

« J’ai un troisième tour potentiellement insolent », a déclaré Tiafoe avec un sourire lundi, avant même d’avoir remporté son match du deuxième tour. « Vous voyez le tableau. Je regarde ça. Vous êtes excité par ça, n’est-ce pas ? »

L’excitation a ses limites. Tiafoe a commencé la journée de vendredi en force, puis s’est essoufflé, cédant une avance de deux sets à un contre Alcaraz et s’inclinant 5-7, 6-2, 4-6, 7-6 (7-2), 6-2, face à l’Espagnol de 21 ans.

Malgré cette défaite, Tiafoe quitte le All England Club avec le sentiment que sa saison est en bonne voie. Peut-être est-ce dû à la promesse de rentrer chez lui pour la tournée nord-américaine sur dur avant l’US Open – la période de l’année préférée de Tiafoe – ou aux effets positifs de deux sets de tennis solides sous les projecteurs.

Au filet après le match, lui et Alcaraz étaient tout sourire alors qu’ils partageaient une puissante étreinte.

« C’est un respect absolu. Il dit simplement : “C’est bon de te voir jouer comme ça” », a déclaré Tiafoe en souriant. « Je dis simplement : “Je ne te supporte pas”. »

Le match a été un véritable slugfest au début, se transformant d’un duel de puissance en fond de court à un concours de coups fantaisistes alors que Tiafoe profitait du début de match somnolent d’Alcaraz sous un toit fermé et jouait – enfin – avec son panache habituel. Il a demandé au public de faire du bruit, a regardé son équipe dans les tribunes avec émotion après des tirs manqués et a souri et secoué la tête comme s’il n’arrivait pas à y croire après avoir inscrit des coups gagnants courageux qui ont suscité des applaudissements nourris.

Mais alors qu’Alcaraz se réveillait, Tiafoe s’est effondré. Alors que le match était à portée de main, l’Américain a finalement semblé craquer dans un tie-break qui a suivi un quatrième set tendu.

Alcaraz a remporté les six premiers points du tie-break, puis Tiafoe, qui jouait avec une manche de protection sur sa jambe droite blessée, a glissé sur le gazon et est tombé à genoux, ce qui a poussé Alcaraz à traverser le filet par inquiétude. Tiafoe s’est relevé et a terminé le match mais il a semblé incapable de se déplacer aussi facilement ou de trouver l’enthousiasme nécessaire pour vaincre le troisième joueur mondial.

Tiafoe a déclaré que sa chute n’avait pas affecté son jeu, mais son mental, si. Le joueur de 26 ans a dicté le jeu pendant une grande partie du quatrième set, mais il est devenu hésitant dans le tie-break à enjeux élevés.

« Je me souviendrai de ce match pendant un moment. Je pense encore à la fois où j’ai perdu contre lui à l’Open. Deux fois, vous êtes à un set de l’emporter, vous ne savez jamais ce qui peut arriver après. Bien sûr, je vais y penser. Surtout si je veux gagner l’un de ces tournois, je dois le battre », a déclaré Tiafoe. « … Mais je pense que ce match fait un peu plus mal que l’Open. J’ai l’impression que l’Open, je m’accrochais un peu à ma vie. Je pensais que ce match était plus un match que je pensais être dans ma raquette par moments. Mais dans cette situation, avec tout ce qui s’est passé avant, je pense que celui-ci me donne vraiment confiance et je ne peux pas trop baisser la tête. »

Tiafoe a terminé son tournoi de Wimbledon au troisième tour pour la deuxième année consécutive, mais il a franchi deux étapes importantes. Il est revenu de deux sets à la ligne pour remporter son match du premier tour, ce qu’il n’avait jamais fait auparavant, et a inscrit son premier match sur le Centre Court.

Le premier jalon lui a donné confiance. Le deuxième – affronter un joueur du calibre d’Alcaraz sur un terrain aussi sacré – lui a rappelé que le tennis est censé être amusant. Ce fut un rappel puissant dans une année où Tiafoe a déclaré qu’il n’avait pas toujours ressenti sa joie habituelle sur le court.

« C’était énorme pour moi de me retrouver dans cet environnement et de jouer un match d’une telle qualité. Le fait que je sois venu après l’un des meilleurs joueurs du monde et que je me sois montré au plus haut niveau, sur un court sur lequel je n’avais jamais joué, a vraiment fait briller ma lumière », a-t-il déclaré. « Je me suis vraiment amusé à jouer là-bas. Je me sentais tellement à l’aise. Je pensais vraiment que le match était là pour moi. J’en retire beaucoup de confiance. C’est quelque chose dont j’avais besoin. »

Alcaraz, pour sa part, ne semble jamais mécontent d’un tournoi de tennis, mais il a eu un moment de panique vendredi lorsqu’il a finalement mis Tiafoe à terre après 3 heures et 50 minutes de jeu. Le journaliste sur le terrain de Wimbledon a fait l’erreur de demander à Alcaraz s’il était excité à l’idée du quart de finale de l’équipe nationale espagnole de football contre l’Allemagne lors du Championnat d’Europe.

Alcaraz, soudain conscient qu’il avait dû rater le début du match, a regardé frénétiquement autour du Court Central tout en demandant si quelqu’un connaissait le score. La foule a ri. Alcaraz était sérieux. (Il a retardé sa conférence de presse jusqu’à ce qu’il puisse voir l’Espagne gagner.)

Interrogé pour savoir s’il avait demandé un match plus tôt dans la journée, Alcaraz a répondu avec un sourire qu’il ne l’avait pas fait, « parce que Wimbledon est Wimbledon ».

« Mais j’étais vraiment heureux quand j’ai vu que je jouais mon premier match », a-t-il ajouté.

Alcaraz, qui a amélioré son bilan en cinq sets à 12-1, affrontera au quatrième tour l’Américain Brandon Nakashima, non classé, ou le Français Ugo Humbert, tête de série n°16, en pleine forme physique. Le match entre Nakashima et Humbert a été suspendu par la pluie vendredi après-midi, ce qui signifie que le vainqueur aura encore moins de temps pour se préparer pour affronter Alcaraz.

« Je me sens bien physiquement. Dans le cinquième set, je pense que j’ai amélioré mon tennis, mon niveau. Se sentir bien physiquement m’aide beaucoup à jouer plus calmement que mon adversaire », a déclaré Alcaraz. « Je me sens beaucoup mieux que mon adversaire physiquement et mentalement. Je sais que mon adversaire doit jouer à un niveau d’intensité très élevé dans le cinquième set s’il veut me battre. »

Alcaraz n’était pas la seule tête de série à se qualifier vendredi. La numéro 2 mondiale Coco Gauff a battu la qualifiée britannique Sonay Kartal, 6-4, 6-0, en un peu plus d’une heure pour affronter sa coéquipière olympique Emma Navarro, classée 17e, au quatrième tour.

Les deux hommes se connaissent depuis qu’ils sont enfants mais n’ont joué qu’une seule fois sur le circuit professionnel : Gauff a battu Navarro en trois sets à Auckland en janvier de cette année.

« C’est une adversaire coriace. Je l’ai toujours su en la regardant jouer. Beaucoup de gens pensent que son classement est une surprise », a déclaré Gauff. « J’ai grandi avec elle et j’ai toujours su qu’elle était très talentueuse et que son jeu serait efficace sur le circuit. Je pense qu’elle a un jeu très polyvalent. L’affronter sera un match difficile. Elle a remporté de belles victoires lors de ce tournoi. Je ne m’attends pas à ce que ce soit facile. »

 
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