Un vieux fossile révèle les secrets des scorpions et des araignées

Un vieux fossile révèle les secrets des scorpions et des araignées
Un vieux fossile révèle les secrets des scorpions et des araignées

La découverte d’anciens fossiles au Maroc a récemment aidé les scientifiques à comprendre comment sont apparus les scorpions, les araignées et les limules. Ces espèces appartenant à un grand groupe, appelés « arthropodes », seraient liées à d’autres encore plus anciennes, datant de la période cambrienne, il y a environ 505 millions d’années.

Trois scientifiques de l’Université de Lausanne (Suisse) ont entrepris d’explorer cette relation en analysant un ensemble de fossiles datant de 478 millions d’années. Selon l’étude publiée début mai dans Nature Communications, les fossiles proviennent des schistes de Fezouata, une formation géologique de la vallée du Draa, dans le sud-est du Maroc. Ce site est également connu pour ses fossiles exceptionnellement bien conservés, remontant à l’Ordovicien inférieur.

Les résultats de l’étude, dirigée par le professeur Lorenzo Lustri, ont révélé qu’un fossile spécifique de la collection complète le puzzle. Nommé « Setapedites abondantis », ce fossile jusqu’alors inédit relie les créatures modernes aux plus anciennes.

Les origines des scorpions et des araignées

Malgré sa petite taille, le fossile découvert constitue une avancée majeure pour les scientifiques, en les aidant à trouver des réponses à leurs questions sur l’évolution de ces animaux. Il possède cinq parties en forme de pattes et d’autres caractéristiques suggérant qu’il est un ancêtre des limules et de leurs proches.

Setapedites abondantis présente des caractéristiques qui mettent en lumière l’anatomie ancestrale de ce groupe de créatures.», expliquent les scientifiques. L’analyse a montré que ce fossile est « un membre de la famille des euchélicères, descendants des Offacolidae, caractérisé par des appendices à deux branches sur le segment du corps le plus proche de la tête ».

L’un des fossiles de Setapedites abondantis, utilisé pour retracer les origines des araignées, des scorpions et des limules. /Ph. UNIL

Il « partage également des caractéristiques anatomiques avec l’euarthropode cambrien Habelia optata, nous permettant de mieux comprendre comment les corps et les appendices de ces créatures ont évolué au fil du temps ». En effet, cette découverte permet d’expliquer comment certaines parties de leur corps, notamment les jambes, ont évolué au cours de millions d’années.

Au départ, notre intention était uniquement de décrire et de nommer ce fossile. Nous ne savions absolument pas qu’il recèlerait autant de secrets», a déclaré Lustri au Scitech Daily. “Ce fut donc une surprise exaltante de réaliser, après des observations et des analyses minutieuses, qu’il comblait également une lacune importante dans l’arbre évolutif de la vie.« .

 
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