Boeing est sur le point d’envoyer des astronautes dans l’espace pour la première fois

Boeing est sur le point d’envoyer des astronautes dans l’espace pour la première fois
Boeing est sur le point d’envoyer des astronautes dans l’espace pour la première fois

CAP CANAVERAL, Floride — Après des années de retards et d’embûches, Boeing est enfin prêt à envoyer des astronautes à la Station spatiale internationale pour la NASA.

Il s’agira du premier vol de la capsule Starliner de Boeing avec un équipage à son bord. Deux pilotes de la NASA examineront le vaisseau spatial pendant le voyage et le séjour d’une semaine à la station spatiale.

La NASA s’est tournée vers des sociétés américaines pour les voyages d’astronautes après l’arrêt des navettes spatiales en 2011. La société SpaceX d’Elon Musk a réalisé neuf voyages pour la NASA depuis 2020, tandis que Boeing n’a réalisé que deux vols d’essai sans personne à bord.

Mark Nappi, responsable du programme Boeing, souhaite que Starliner soit développé davantage. “Cela ne fait aucun doute, mais nous sommes là où nous en sommes.”

Le décollage tant attendu devrait avoir lieu lundi soir. Si ce test se déroule bien, la NASA alternera entre Boeing et SpaceX pour transporter les astronautes vers et depuis la station spatiale.

La capsule

Blanche avec des bordures noires et bleues, la capsule Starliner de Boeing mesure environ 3 mètres de haut et 4,5 mètres de diamètre. Il peut accueillir jusqu’à sept personnes, bien que les équipages de la NASA aient généralement quatre passagers. La société a choisi le nom Starliner, une variante du nom du premier Stratoliner et de l’actuel Dreamliner de Boeing, il y a près de 10 ans.

Personne n’était à bord lors des deux vols d’essai du Starliner. La première, en 2019, a été marquée par de sérieux problèmes logiciels. La capsule vide n’a pas pu atteindre la station avant le deuxième test en 2022. Puis l’été dernier, les parachutes faibles et le ruban inflammable ont dû être réparés ou retirés de la capsule.

Starliner décollera à bord de la fusée Atlas V de United Launch Alliance (ULA) depuis la station spatiale de Cap Canaveral en Floride. Ce sera la première fois que des astronautes monteront à bord d’une fusée Atlas depuis le programme Mercury de la NASA, qui a envoyé John Glenn en orbite autour de la Terre en 1962. Il fut le premier Américain à accomplir cet exploit. Soixante-deux ans plus tard, ce sera le 100e lancement de l’Atlas V, utilisé pour hisser des satellites ainsi que des engins spatiaux.

« Nous sommes très prudents lors de chaque mission. Nous sommes super, super, super prudents » avec les missions humaines, a déclaré Tory Bruno, président-directeur général d’ULA, une coentreprise de Boeing et Lockheed Martin.

Starliner devrait atteindre la station spatiale dans environ 26 heures. Ses sept passagers auront les yeux rivés sur la capsule.

L’arrivée d’une nouvelle machine est « une très grosse affaire. Vous ne laissez rien au hasard », a déclaré l’astronaute de la NASA Michael Barratt depuis son orbite. La capsule Starliner restera à quai pendant huit jours, période pendant laquelle elle sera examinée, avant d’atterrir au Nouveau-Mexique ou ailleurs dans l’ouest des États-Unis.

Boeing s’est engagé à effectuer six voyages pour la NASA après celui-ci, jusqu’en 2030. Mark Nappi, de Boeing, hésite à discuter d’autres clients potentiels jusqu’à ce que ce premier vol en équipage soit terminé. Mais l’entreprise a précisé qu’un cinquième siège serait réservé aux clients privés. SpaceX vend périodiquement des sièges à des magnats et même à des pays disposés à amener leurs citoyens à la station pendant quelques semaines.

 
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