Ce hibou peut chasser des proies cachées sous 50 centimètres de neige – .

Ce hibou peut chasser des proies cachées sous 50 centimètres de neige – .
Ce hibou peut chasser des proies cachées sous 50 centimètres de neige – .
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«La neige est connue pour absorber le son», explique le responsable de l’étude Christopher Clark, ornithologue à l’Université de Californie à Riverside, qui a mené cette année une série d’expériences pour mesurer les sons dans la province. du Manitoba, Canada.

Avant cette étude, les chercheurs pensaient que les rapaces se concentraient sur les ultrasons émis par les vibrations des rongeurs. Mais il semblerait que les hiboux soient également capables de capter des sons plus graves, comme ceux créés par les campagnols lorsqu’ils creusent des tunnels dans la neige.

Bien que l’on pense souvent que les oreilles des hiboux sont sur le dessus de leur tête, elles sont en réalité plus proches du centre de leur visage. Celle-ci est bordée d’un anneau de plumes qui réfléchissent les sons et les canalisent vers les oreilles de l’animal.

Plus le disque facial d’un hibou est grand, plus il est capable d’entendre les basses fréquences. Selon Clark, la chouette lapone, présente dans tout l’hémisphère nord, possède le plus grand disque facial de toutes les espèces de hiboux.

“Nous pensons que la raison pour laquelle leurs disques faciaux sont si grands est de les rendre plus sensibles aux sons à basse fréquence. »

En février 2022, Clark et ses collègues se sont rendus dans les forêts du Manitoba et ont repéré sept trous récents ; ces trous sont creusés par les hiboux lorsqu’ils plongent dans la neige pour chasser leurs proies.

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L’équipe a creusé un trou supplémentaire à côté de chaque trou existant et y a placé des haut-parleurs. En raison des températures glaciales, qui ont atteint -30°C, les chercheurs ont dû faire face à des problèmes techniques. « C’était un travail exaltant, la mission se déroulait mal à cause du temps », dit Clark.

L’équipe a ensuite utilisé une caméra acoustique, équipée d’une batterie de microphones, pour enregistrer les différents bruits de l’environnement. Elle a ensuite joué du bruit blanc (un son à haute fréquence) et des enregistrements d’un campagnol (un son à basse fréquence) à travers les haut-parleurs.

En manipulant les couches de neige sur les haut-parleurs, l’équipe a pu évaluer l’impact de l’épaisseur de la neige sur les fréquences sonores. Les données ont révélé, par exemple, que si une grande partie du bruit blanc pouvait traverser des couches de neige de 20 centimètres, seuls les sons à basse fréquence parvenaient à traverser des couches de 50 centimètres d’épaisseur ; et ce sont précisément ces sons que les hiboux sont capables de détecter.

Clark et ses collègues ont ensuite étudié le mirage acoustique, un effet sonore que les hiboux ressentent lors de la chasse.

Lorsque les ondes sonores provenant du sous-sol frappent la surface de la neige, leur trajectoire se courbe. En raison de ce phénomène de distorsion du son, appelé réfraction, l’origine du son semble provenir d’un endroit différent de celui où il est réellement émis : donc, à moins que la chouette ne soit directement au-dessus de sa proie, elle ne parvient pas à la situer au milieu de l’étendue de neige.

“C’est le même problème que nous avons lorsque nous essayons de ramasser des objets sous l’eau”, explique Megan Gall, écologiste sensorielle au Vassar College de Poughkeepsie, New York, qui n’a pas participé à l’étude.

 
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