Sous les bombes, les jumelles ukrainiennes rêvent de l’or olympique – .

Sous les bombes, les jumelles ukrainiennes rêvent de l’or olympique – .
Sous les bombes, les jumelles ukrainiennes rêvent de l’or olympique – .

Quand on pratique la natation artistique, le sourire est de mise et pour Maryna et Vladyslava Aleksiiva, jumeaux ukrainiens qui rêvent de l’or aux JO de Paris, s’entraîner sous les bombes n’a rien changé.

Les sœurs de 23 ans, qui ont remporté le bronze à Tokyo 2021, font partie des meilleurs espoirs de l’Ukraine pour une médaille d’or aux Jeux de Paris, qui débutent le 26 juillet.

Durant plus de deux ans de guerre, les épreuves que ces athlètes au sourire radieux ont endurées à l’entraînement – ​​fuir leur ville, survivre aux bombardements – ont repoussé leurs limites et renforcé leur détermination.

Dans leur ville natale de Kharkiv, ils s’entraînaient pendant des mois dans une piscine sans verre, détruite lors d’une attaque de missiles en 2022, et sans générateur pour chauffer l’eau de la piscine lors des pannes de courant.

Lorsque les explosions étaient trop proches, raconte Maryna, ils devaient « courir au sous-sol en maillot de bain mouillé ».

La ville du nord-est du pays se trouve à seulement une trentaine de kilomètres de la frontière avec la Russie.

« Tout a été bombardé : notre piscine, où nous avions commencé l’entraînement, notre école, le centre-ville », poursuit la jeune femme, teint pâle, yeux gris et longs cheveux châtain clair, comme sa sœur.

Au début de l’invasion de l’Ukraine par Moscou en février 2022, les forces russes se sont emparées de larges pans de la région. Tandis qu’elles étaient repoussées, les bombardements massifs se poursuivaient.

Mais Kharkiv est l’épicentre de la scène nationale de natation artistique. Et c’est leur foyer.

Ils y sont restés le plus longtemps possible, jusqu’à ce que ce ne soit plus tenable.

– « Pour montrer que l’Ukraine vit encore » –

Pendant plus d’un an, les journalistes de l’AFP ont suivi les jumeaux dans leur odyssée de Kharkiv à Paris en passant par Kiev, Montpellier dans le sud de la France et Fukuoka au Japon.

« Quand la guerre a commencé, nous ne savions pas quoi faire », se souvient Vladyslava, la plus timide des deux, qui laisse souvent sa sœur finir ses phrases.

« Nous avons alors compris que notre objectif principal serait de montrer du courage dans le monde entier lors des compétitions. » « Pour montrer que l’Ukraine vit toujours », conclut Maryna.

Au début du conflit, lorsque les chars russes ont atteint les faubourgs de Kharkiv, les jumeaux ont dû abandonner leurs tenues lumineuses.

Évacués avec l’équipe ukrainienne de natation artistique, ils se sont enfuis en Italie où ils se sont entraînés pendant six mois.

A l’abri des frappes mais trop inquiets pour leurs proches restés près des combats, ils ont choisi de rentrer dans leur pays.

D’abord à Kiev, « dormant la nuit dans le couloir d’un abri antiaérien ». Puis chez lui à Kharkiv.

– « Des amis tués » –

Même si c’est plus dangereux, « c’est bien mieux d’être tous ensemble, (même) sans électricité ni musique pour s’entraîner », dit Vladyslava, plus souvent appelée Vlada.

Depuis des mois, ils ne quittent plus leur ville, hormis pour des compétitions à l’étranger.

Comme à Montpellier en mai 2023 où, en marge d’une manche de la Coupe du monde de natation artistique (nouveau nom de la natation synchronisée), ils pourront profiter d’une journée détente en visitant le centre historique de la ville tout en dégustant des glaces.

Mais la guerre n’est jamais bien loin. « J’ai appelé maman hier et il y avait une alerte aérienne. J’étais un peu nerveuse », confie Maryna. A Montpellier, elles ont remporté l’or dans le programme libre en duo.

A Fukuoka en juillet 2023 aux Championnats du monde de natation, l’AFP les rencontre juste après leur duo libre où elles ont terminé 6e. Les jeunes femmes, en maillot de bain pailleté, chignon haut et maquillage chargé, sont déçues.

« Il est difficile de se concentrer quand son pays est en guerre », soupire Vlada. « Nous avons des amis sportifs qui sont morts au combat en défendant notre pays. (…) C’est une période horrible. »

– Alertes aériennes –

Dans l’appartement de Maryna à Kharkiv, un jour de novembre où l’AFP les retrouve, alors que l’alerte aérienne retentit, ils ne clignent pas des yeux.

Il y a des sirènes « cinq ou six fois par jour », précise la jeune femme. « La nuit aussi. C’est normal. »

Ce dimanche, jour de repos, elles écoutent un disque d’Edith Piaf issu de la collection de vinyles de leur grand-père, recroquevillées sur un canapé, en jean et légèrement maquillées. Une simplicité qui contraste avec le faste et les poses théâtrales des jours de compétition.

En général, ils s’entraînent à partir de 6h30 du matin, six jours par semaine. « Nous lisons les nouvelles et quand nous voyons que tout va bien, nous poursuivons l’entraînement. En cas de danger, nous allons à l’abri antiaérien », explique Vlada.

Un quotidien de guerre presque bien huilé mais qui a ses limites. Pour la dernière ligne droite, les sœurs doivent se résoudre à partir pour Kiev en février.

« Nous avons compris que nous ne pourrions pas avoir une bonne préparation à Kharkiv à cause des explosions qui se produisaient cinq à dix fois par jour », explique Maryna.

Début mai, une nouvelle offensive est lancée dans la région de Kharkiv, un gymnase est détruit et plusieurs jeunes judokas sont blessés.

À Kiev, où la situation est moins tendue que dans leur ville natale, ils ne sont pas épargnés par la guerre.

« Parfois, c’est comme un film d’horreur », décrit Vlada. Avec les explosions, « parfois, au milieu de la nuit, on doit sortir du lit et on ne sait pas exactement où l’on doit courir. » Le lendemain, « il faut aller à l’entraînement, plonger, continuer l’entraînement et se préparer pour les Jeux. »

« C’est très dur mentalement et émotionnellement. Physiquement, je vais bien, mais mentalement, c’est dur », disent-ils à l’unisson.

– “Étoiles” –

Malgré tout, Maryna et Vladyslava se sont qualifiés pour les Championnats du monde à Doha en février.

À huit ans, elles étaient déjà grandes, souples et naturellement harmonisées pour les duos, se souvient leur première entraîneuse Maryna Krykounova. « J’étais sûre qu’elles deviendraient des stars. »

Les jumeaux – et même les triplés – ne sont pas rares en natation artistique.

Mais ce qui est généralement considéré comme un avantage pour les sœurs pourrait ne pas leur servir après un changement controversé dans la façon dont les performances en natation artistique sont jugées, avec des critères se concentrant davantage sur les éléments techniques plutôt que sur l’effet artistique.

« Nos entraîneurs ne sont pas contents du changement de règle », explique Maryna, qui trouve que cela semble « vraiment peu artistique ».

Un autre obstacle était qu’ils ont dû se préparer dans des « conditions déloyales » par rapport à leurs concurrents.

La Russie, un pays dont les athlètes excellent traditionnellement dans ce sport, ne participera pas aux Jeux olympiques, car les équipes russes ont été interdites de compétition après l’invasion de l’Ukraine.

Mais en décembre, le Comité international olympique (CIO) a autorisé les athlètes russes et biélorusses à participer aux Jeux à condition qu’ils concourent sous des bannières neutres, excluant les épreuves par équipes, qu’ils n’aient pas soutenu activement l’offensive russe en Ukraine et qu’ils aient passé l’obstacle des qualifications.

Une décision condamnée par le ministère ukrainien des Affaires étrangères.

Pour les jumelles, ces Jeux sont « vraiment le moment le plus important » de leur vie. Gagner une médaille serait aussi une réponse à leurs concurrents russes, disent-elles.

« C’est un grand honneur pour nous et pour toute l’Ukraine en ce moment de représenter notre pays aux Jeux olympiques, surtout en temps de guerre », a souligné Vlada en mai à Paris en marge d’une manche de la Coupe du monde de natation artistique. Et « une grande responsabilité ».

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