Chronique de François Gagnon | Jets : du ballon en blanc à la grande noirceur

Chronique de François Gagnon | Jets : du ballon en blanc à la grande noirceur
Chronique de François Gagnon | Jets : du ballon en blanc à la grande noirceur

WINNIPEG – Fidèles à leur habitude, les partisans des Jets ont pris d’assaut le centre-ville de Winnipeg et le Centre Canada Vie aux drapés blancs tôt mardi soir.

Ce gros ballon blanc visant à motiver leurs favoris et à les aider à éviter l’élimination est cependant devenu noir quelques heures plus tard alors que les Jets ont subi une quatrième défaite consécutive aux mains de l’Avalanche du Colorado qui les a éliminés en cinq petites parties.

Une élimination qui plonge les Jets et leurs supporters dans une grande noirceur.

” C’est triste! », a lancé Josh Morrissey comme son premier commentaire après la défaite 6-3 que lui et ses coéquipiers venaient de subir.

Pilier de la brigade défensive, Morrissey a ensuite pris un long moment de réflexion avant d’enchaîner.

« Cette élimination est vraiment difficile à encaisser. Elle me fait mal. J’espère que ça fera tout autant mal à tous mes coéquipiers pour que cette élimination nous serve de leçon. Que cela nous encouragera à travailler plus fort durant l’été et à travailler plus fort l’année prochaine afin de nous permettre d’avoir du succès en séries éliminatoires. Nous venons de jouer notre meilleur match de la série, mais nous n’avons rien de positif à en tirer. »

Il est vrai que les Jets ont joué leur meilleur match de la série. Un match qu’ils ont démarré fort, marquant même le premier but du match.

Seul problème : le meilleur hockey des Jets n’était pas suffisant pour rivaliser avec le meilleur hockey de l’Avalanche. Vraiment pas!

Dominés dans tous les aspects du jeu, les Jets n’ont pas su faire face aux assauts répétés de l’Avalanche. Cette équipe a été si serrée défensivement en saison régulière – meilleure défense de la LNH à égalité avec les Panthers avec une moyenne de 2,41 buts alloués par match – que les Jets en ont accordé 28 en cinq matchs éliminatoires, dont quatre marqués dans des filets déserts, ce qui donne une moyenne de 5,60 par match.

Hellebuyck entre dans l’histoire

Connor Hellebuyck, qui remportera sans aucun doute le trophée Vézina, a vu sa moyenne de buts alloués par match passer de 2,39 en saison régulière à 5,23 en cinq matchs éliminatoires.

Selon le site spécialisé OptaSTATS, Hellebuyck est le premier gardien de but de l’histoire de la LNH dont la moyenne de buts accordés par match a plus que doublé une fois dans la série.

Le gardien a refusé de répondre aux questions des journalistes après le match.

Cela dit, attribuer toute la responsabilité de cette autre élimination rapide des Jets en séries éliminatoires à la seule « performance » de Connor Hellebuyck serait injuste. Car s’il est vrai que l’un des meilleurs gardiens de la LNH n’a pas été capable de réaliser les arrêts importants dont son équipe avait grandement besoin, il est également vrai que ses coéquipiers ont grandement compliqué son travail en étant incapables de contenir les attaques ennemies.

Les exemples se sont multipliés au fil des cinq parties. Mais le cinquième but de l’Avalanche mardi soir, un but qui a donné une avance de 5-3 au Colorado et a grandement miné les chances de retour des Jets, Nathan MacKinnon a complètement mystifié Nino Niederreiter avec sa vitesse pour orchestrer une poussée à deux contre un au fin de laquelle Mikko Rantanen a marqué son deuxième du match, son deuxième de la série.

« La vitesse et l’intensité affichées par l’Avalanche sont montées en flèche une fois qu’ils ont atteint les séries éliminatoires. Ce n’est pas le même club que nous avons rencontré en saison régulière et que nous avons battu 7-0 lors du dernier match », a commenté l’entraîneur-chef Rick Bowness après la quatrième défaite de son équipe.

“Quand vous n’avez pas besoin de mettre une partie de votre corps dans la glace pour faire face à la douleur associée aux coups sûrs lors d’un match éliminatoire, vous n’avez pas travaillé assez fort.” , ce que Bowness a ajouté.

Bowness : retour, retraite, licenciement ?

En parlant de l’entraîneur-chef des Jets, sera-t-il de retour l’année prochaine ?

Il faut se poser la question. Après deux éliminations rapides de son équipe au premier tour des playoffs, il pourrait être éliminé. D’autant que l’année suivante de son contrat, un tiers d’un contrat de trois ans, est à la discrétion de ses patrons.

Agé de 71 ans, après une saison difficile au cours de laquelle il a dû s’absenter en raison d’un accident vasculaire cérébral subi par son épouse mais aussi d’un problème de santé personnel – des calculs rénaux – Bowness pourrait également décider de prendre sa retraite.

D’autant plus qu’il est l’entraîneur avec le plus de matchs derrière le banc d’une équipe de la LNH si l’on prend en compte ses années de service comme entraîneur-chef et également comme entraîneur adjoint.

« Nous venons d’être éliminés des séries éliminatoires. Ces questions seront abordées de temps en temps », a-t-il simplement répondu.

Ceci dit, Rick Bowness, bien qu’amèrement déçu par l’élimination de son club, a bien mieux encaissé le revers que l’an dernier lorsque son équipe avait été balayée d’emblée par les Golden Knights de Las Vegas au premier tour.

« Les résultats sont les mêmes, mais il y a un monde de différence entre nos performances. L’année dernière, nous ne sommes pas venus. Cette année, nous nous sommes battus. Nous venons de jouer le meilleur match de notre série contre l’Avalanche. Le meilleur des deux dernières séries en fait. Je pense juste que c’est dommage que nous n’ayons pas pu obtenir ce genre de performance plus tôt. Mais quand on regarde ce que nous avons accompli au cours de l’année, cette équipe a fait de grands pas en avant. Il y a encore place à l’amélioration. Il est clair. Mais nous avons grandi cette année. Les gars sont déçus. Et c’est loin d’être une mauvaise chose qu’ils le soient et qu’ils soient blessés par l’issue de la série. Cela les aidera à comprendre à quel point il faut être prêt à passer à un autre niveau pour gagner en séries éliminatoires. Nos adversaires viennent de nous le montrer », a conclu Bowness.

Envoyé en jeu pour la première fois de sa carrière en séries éliminatoires, Cole Perfetti a réalisé un bon match.

Nerveux lors de ses premières présences, le choix de premier tour (10e sélection) des Jets en 2020, Perfetti a ensuite connu de bonnes séquences au sein des différents trios où il s’est retrouvé.

Cette première expérience l’aidera sans doute à prendre encore plus de place la saison prochaine avec les Jets.

Si l’avenir s’annonce prometteur pour Perfetti à Winnipeg, il semble bien moins l’être pour Tyler Toffoli et Sean Monahan. Tous deux acquis avant la date limite des échanges, Toffoli et Monahan seront agents libres le 1er juillet.

Même s’il a marqué lors d’une défaite mardi, Toffoli n’a pas répondu aux attentes des séries éliminatoires. Il a également fait des apparitions au sein du quatrième trio. Quant à Monahan, il a bien performé en saison régulière, mais sa performance a également plongé une fois les séries éliminatoires commencées.

Les nombreuses questions soulevées par cette autre contre-performance des Jets une fois arrivées les séries éliminatoires trouveront réponse au cours des prochaines semaines.

Mais il est difficile de croire que le statu quo prévaudra.

 
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