Le Canadien | « Je ne voulais pas être plaint », dit Michael Hage – .

Fidèle partisan des Canadiens depuis toujours, Michael Hage vit un rêve cette semaine à Brossard. Mercredi, il a enfilé son chandail des Canadiens pour une première séance sur glace. « C’est vraiment cool de regarder en bas et de voir ce logo », a-t-il déclaré devant la douzaine de caméras qui l’entouraient mercredi à midi.


Publié à 16h56



Hage et une trentaine de jeunes venaient de terminer leur premier entraînement sur glace du camp de développement des Canadiens. Un camp où Hage est l’un des espoirs les plus en vue, en vertu de son rang de sélection (21et) dans le projet de la semaine dernière.

Le chemin qui l’a conduit à ce statut est pourtant des plus improbables. Blessé à l’épaule à l’âge de 16 ans, il a ensuite connu un drame lorsque son père, Alain, est décédé dans un accident l’été dernier.

Dans le petit monde du hockey, ce départ soudain a provoqué une onde de choc. L’entraîneur-chef du Chicago Steel, Mike Garman, en sait quelque chose. C’est là que Hage a passé les deux dernières saisons.

« Je connaissais bien Alain, j’étais proche de la famille. Donc pour moi aussi, ça a été un choc », se souvient Garman, dans une interview accordée à La presse. J’ai pu assister à la célébration de sa vie. Ils ont eu tellement de soutien de la part de la communauté du hockey et de leurs proches. Ses coéquipiers sont allés passer du temps avec [Michael]l’un d’entre eux est même rentré chez lui pendant deux semaines. Il n’y a pas de plan d’action pour aborder cette situation.

PHOTO DE STEVE MARCUS, ASSOCIATED PRESS

Michael Hage (au centre) a été repêché en 21e positionet classé par le Canadien vendredi dernier.

Début de saison chaotique

Lors du Combine de la LNH le mois dernier, Hage nous a dit que 31 équipes avaient demandé à le rencontrer. Les espoirs de première ronde rencontrent souvent une vingtaine d’équipes. Leur numéro commence rarement par trois.

Mais Hage a progressé régulièrement malgré les embûches. Sur la toute première liste du Bureau central de dépistage de la LNH, publiée en octobre, il était classé B, ce qui correspond à un espoir de deuxième ou de troisième ronde. En janvier, il était classé 19eet rang des patineurs nord-américains ; en avril, il est monté au 10et a sonné.

Les 31 équipes sont le résultat de cette progression. « Beaucoup d’équipes voulaient le rencontrer parce qu’il a vraiment progressé tout au long de l’année. À la fin de l’année, ils étaient curieux », a déclaré Garman.

Pour y parvenir, il a cependant dû surmonter une nouvelle fois l’adversité, sous la forme d’un début de saison difficile.

Après neuf matchs, il avait 7 points au compteur, avec un différentiel de -6. Collectivement, ce fut un désastre, les Steel affichant un bilan de 1-7-1. L’équipe a touché le fond du baril lors d’une défaite 6-3 le 27 octobre à Sioux City. Hage a terminé ce match à -3 et a été sanctionné d’une pénalité. « Je pense qu’il commençait à être vraiment nerveux à l’idée que les points ne viennent pas. Ces gars s’éloignent parfois du jeu d’équipe, espérant marquer des points ou gagner le match par eux-mêmes. Ses intentions étaient bonnes, mais il ne suivait pas le plan de jeu. »

C’est là que les choses ont commencé à chauffer. L’équipe était à Sioux City pour deux matchs en 24 heures, donc samedi matin, entre les deux matchs, Hage a été appelé à l’hôtel par les entraîneurs.

« Nous lui avons dit que c’était une année très importante pour lui et pour l’équipe, et que ça n’allait pas se passer comme nous le souhaitions », a déclaré Garman. « Nous avons eu une conversation très dure et directe pendant une bonne heure. Et il a dit : “Ce n’est pas grave, je comprends.” »

« Il m’a vraiment poussé à m’améliorer. Si nous voulions réussir, je devais faire preuve de leadership et de maturité », confirme Hage.

Depuis cette rencontre, j’ai plus de fierté, j’essaie de donner l’exemple, de parler plus et d’aller plus loin dans mon jeu. Je sens que ça s’est amélioré après cette rencontre.

Michael Hage

Ses impressions sont validées par les chiffres. Au cours des 45 matchs suivants, il a inscrit 30 buts et 38 passes pour 68 points, avec un différentiel de +23. Le Steel a affiché un bilan de 26-21-6.

PHOTO MARTIN CHAMBERLAND, LA PRESSE

Michael Hage

Une approche délicate

Plus froidement, son cas était un casse-tête pour l’entraîneur. Garman avait affaire à un jeune homme qui traversait une période difficile en dehors de la glace. Cette histoire de Sioux City se déroulait moins de quatre mois après la mort tragique de son père. À quel moment est-il approprié de réprimander un jeune joueur dans ces circonstances ?

« Ce que j’aime chez Michael, c’est qu’on peut être très dur et direct avec lui et le traiter comme un pro », dit Garman. « Donc oui, nous avons été très durs, mais nous avons été justes. Et Michael vous dira que l’une des choses les plus importantes pour lui et Alan est qu’il veut devenir joueur de hockey. C’était une année cruciale dans son développement et Alan voulait être tenu à un niveau élevé. »

Je ne voulais pas de passe-droit, je ne voulais pas être pris en pitié. Je voulais savoir quand les choses ne vont pas bien, je voulais savoir ce que je pouvais améliorer. J’ai accepté le défi et je ne l’ai pas pris personnellement. J’ai juste essayé de m’améliorer.

Michael Hage

Cela a fonctionné. Hage a terminé la saison en tant que meilleur buteur de son équipe, 4et dans la USHL. Le Canadien a jugé bon de conclure une transaction pour passer du 26et au 21et Il a obtenu son premier rang avant d’être sélectionné. Il se prépare maintenant à passer l’année prochaine à l’Université du Michigan, un programme qui a produit de nombreux jeunes étudiants de première année ces dernières années, d’Adam Fantilli à Owen Power.

« Il patine bien, il est compétitif et il est très talentueux. Il voit bien la glace, il peut faire des jeux et il peut tirer. Il a tous les outils », a déclaré Garman. « Mais ensuite, c’est son état d’esprit et son approche. Je pense que l’adversité à laquelle il a fait face, au cours des 12 derniers mois, ou même des 24 derniers mois si l’on compte la blessure à l’épaule, lui donne une base très solide sur laquelle bâtir son succès. Parce qu’il va faire face à plus d’adversité. »

 
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