Contaminants de mines de charbon trouvés sur le manteau neigeux en Alberta

Contaminants de mines de charbon trouvés sur le manteau neigeux en Alberta
Contaminants de mines de charbon trouvés sur le manteau neigeux en Alberta

Des produits chimiques cancérigènes sont rejetés près des mines de charbon du sud de la Colombie-Britannique à des concentrations qui rivalisent avec celles situées à proximité des mines de sables bitumineux, révèle une nouvelle étude.

L’article, publié dans la revue Environmental Science and Technology, est le résultat de recherches menées par des scientifiques du gouvernement de l’Alberta et de l’Université de l’Alberta.

Le manteau neigeux autour de quatre mines de charbon de la vallée d’Elk en Colombie-Britannique a été étudié. Les chercheurs ont prélevé des échantillons à 23 endroits situés à différentes distances des mines en 2022 et 2023 en faisant fondre la neige au sol et en analysant les résultats.

« Dans un manteau neigeux hivernal, vous capturez tout ce qui se dépose pendant que ce manteau neigeux est au sol », explique Kira Holland, chercheuse postdoctorale à l’Université de l’Alberta. “Cela constitue un record incroyable pour une saison.”

Lors de son analyse, la neige fondue s’est révélée riche en composés aromatiques polycycliques (PAC), une classe de produits chimiques étroitement associés aux combustibles fossiles. On pense que ces composés provoquent le cancer et endommagent le foie et le système immunitaire.

Leur répartition dans le manteau neigeux correspondait à la configuration des vents, des échantillons prélevés plus près d’une mine donnant des niveaux plus élevés, et leur composition correspondait à celle trouvée dans le charbon d’Elk Valley.

«Nous avons constaté que le manteau neigeux présentait des CAC particulièrement élevés», a expliqué Mme Holland, expliquant que la configuration des dépôts montre une concentration très élevée à proximité de ces sites miniers, qui diminue avec la distance.

L’ampleur des concentrations révélées

Les lignes directrices environnementales de l’Alberta concernant les PCA dans les rivières et les lacs varient entre 0,015 microgrammes et 5,8 microgrammes par litre d’eau, selon le produit chimique en question.

L’un des endroits où un échantillon a été collecté a enregistré 100 microgrammes par litre. Six autres avaient au moins dix microgrammes et sept avaient au moins un microgramme.

Ces échantillons sont dans la même proportion que ceux trouvés à proximité des mines de sables bitumineux dans le nord de l’Alberta, a expliqué Kira Holland.

“L’ampleur des dépôts est similaire.”

L’étude a également examiné la distance que les produits chimiques pouvaient parcourir. À l’aide d’une modélisation du bassin atmosphérique, l’analyse suggère que les PCA pourraient se déplacer sur plus de 100 kilomètres à l’est jusqu’en Alberta, bien qu’elle ne précise pas l’ampleur de ces concentrations.

Les résultats devraient encourager davantage de recherches sur l’impact de ces produits chimiques sur la santé et l’environnement, a déclaré le chercheur.

« Les PCA n’affectent pas seulement l’environnement. Ils affectent les communautés… qui sont constamment exposées aux poussières de charbon. Il n’y a eu aucune étude de surveillance de la santé communautaire dans la vallée d’Elk.

Une étude qui arrive à point nommé

L’étude fait écho aux conclusions précédentes de Colin Cooke, chercheur au ministère de l’Environnement et des Aires protégées, qui a également participé à cette recherche.

En novembre, M. Cooke a publié une étude indépendante révélant que la poussière de charbon avait contaminé un lac alpin à proximité de mines de charbon.

La nouvelle étude intervient alors que le régulateur de l’énergie de l’Alberta se prépare aux audiences sur les demandes de Northback Holdings pour l’exploration du charbon à Grassy Mountain, dans le sud-ouest de l’Alberta, près de la vallée de l’Elk. Le régulateur réfléchit actuellement au niveau de participation qui devrait être accordé aux parties prenantes, en fonction de la manière dont elles sont directement et négativement affectées.

L’un des acteurs en attente d’une décision est le groupe Pekisko, composé d’éleveurs locaux. Ils ont produit un rapport de modélisation qui s’aligne également sur le nouveau document et montre les impacts de l’extraction du charbon bien au-delà du voisinage immédiat de la mine, jusque dans les pâturages.

Laura Laing, qui exploite un ranch dans la région mais n’est pas membre de Pekisko, a déclaré que le nombre croissant de recherches suggère que le régulateur devrait élargir son cercle.

« Les impacts du charbon affectent tous les Albertains », a-t-elle écrit dans un courriel. Une société charbonnière australienne n’a pas le droit de dire que nous ne sommes pas affectés par ses intentions d’explorer et de développer une mine de charbon à Grassy Mountain.

Bob Weber, La Presse Canadienne

 
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