Lettre américaine | La mort des cactus et des humains

(Phoenix, Arizona) Archer Shelton m’explique la vie des cactus depuis quelques minutes maintenant.


Publié à 1h25

Mis à jour à 5h00

« Mettons-nous dans l’ombre de cela Palo Verts’il vous plaît », m’a dit le bénévole du Jardin botanique de Phoenix en s’essuyant le front sous son chapeau de jardinier officiel.

« C’est l’arbre officiel de l’Arizona, remarquez l’écorce verte, c’est sa technique pour produire de la chlorophylle même pendant les sécheresses. Voir ses petites feuilles, c’est une autre adaptation à la chaleur du désert, n’est-ce pas beau ? »

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PHOTO YVES BOISVERT, -

Archer Shelton, bénévole au Jardin botanique de Phoenix

L’été est peut-être encore loin, mais il faisait 38 degrés samedi et chacun qui vit à Phoenix a sa propre technique d’adaptation.

Mais même pour les plantes du désert, il existe des limites au-delà desquelles elles suffoquent. L’été dernier, des dizaines de Saguaro, le majestueux cactus emblématique de l’Arizona, sont morts dans le jardin botanique. Plantes pour la plupart âgées d’une centaine d’années.

Tant de choses en un seul été étaient du jamais vu.

Les experts classent désormais le Saguaro parmi les plantes les plus menacées au monde à cause du changement climatique.

Il faut dire que 2023 a été brutale. Au total, 54 jours au-dessus de 110 degrés Fahrenheit (43 degrés Celsius). Dont 31 d’affilée au cœur de l’été. Ce qui veut dire des jours à 45, 46, 47 degrés…

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PHOTO MATT YORK, ARCHIVES DE PRESSE ASSOCIÉES

Un panneau indiquait une température de 108 degrés Fahrenheit, ou 42 degrés Celsius, lors d’une vague de chaleur à Phoenix à l’été 2023.

Nous approchons d’un cactus. M. Shelton me lance un regard en accordéon autour de l’extérieur. La plante se contracte et se dilate en fonction de la température et de la quantité d’eau stockée. Il est superbement équipé pour la chaleur. Mais elle a besoin de répit, et même lorsqu’il fait au-dessus de 32 degrés la nuit, elle traverse une période difficile. D’où ce massacre horticole.

Les humains meurent également de plus en plus de chaleur à Phoenix. Il y a eu 645 décès « liés à la chaleur » signalés en 2023 dans le comté de Maricopa, qui comprend la ville. C’est 50 % de plus que le record établi en 2022 (425), qui dépassait lui-même de loin l’année précédente en termes de mortalité (339).

Qui meurt ? Surtout les sans-abri. Ou trop pauvre pour avoir la climatisation. Ou faites-le réparer. Des personnes âgées, des malades aussi.

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PHOTO MATT YORK, ARCHIVES DE PRESSE ASSOCIÉES

Camp pour personnes sans abri à Phoenix en juillet dernier

Vous ne pouvez pratiquer pratiquement aucune activité de plein air à cette température.

Beaucoup de ces décès reflètent la crise des opioïdes et du logement. Perdre connaissance à 20 ou 45 degrés Celsius n’a évidemment pas les mêmes conséquences.

Les médecins parlent d’une crise de santé publique ; la chaleur, même liée à l’intoxication, fait désormais autant de morts que les accidents de la route.

Il y a trois ans, la ville de Phoenix a ouvert un bureau d’atténuation de la chaleur. Ce qui passe notamment par l’ouverture d’abris climatisés. Mais aussi mieux adapter l’urbanisme. Une mauvaise conception urbaine est elle-même un facteur de concentration de chaleur.

La Ville a annoncé sa volonté d’augmenter massivement le couvert végétal, en plantant de grandes quantités d’arbres. Évidemment, cela nécessitera de l’eau, dans une ville où la population croît rapidement. Et dans un État qui est en train de négocier sa part d’eau du fleuve Colorado, qui irrigue sept États américains, et d’immenses terres agricoles assoiffées.

“Je vivais à Phoenix depuis 20 ans lorsque je suis arrivé au Jardin botanique un jour de mars 2007 avec des amis en visite”, a déclaré Archer, un vétéran à la retraite de l’industrie minière. C’était magique. Il y avait des fleurs partout, l’odeur était incroyable. Cela m’a ouvert les yeux sur la beauté des plantes du désert. C’est comme si j’avais regardé le désert par la fenêtre pendant 20 ans sans vraiment le voir. »

Souvent, les gens n’aiment pas le désert, il y a des aiguilles, des insectes… Mais c’est incroyablement riche.

Archer Shelton, bénévole au Jardin botanique de Phoenix

Pendant qu’il me parle, un troglodyte de cactus passe derrière nous et s’installe dans un trou de Saguaro.

“On dirait qu’il fait plus frais là-dedans…”

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PHOTO YVES BOISVERT, -

Jardin botanique de Phénix

La semaine qui a suivi cette visite en 2007, Archer Shelton a demandé à faire du bénévolat au jardin. La semaine suivante, il a convaincu sa femme d’arracher l’herbe du jardin et de faire pousser des plantes indigènes.

« Jusqu’alors, notre idée d’un jardin était une pelouse verte constamment arrosée. Mais regarde autour de nous. C’est beaucoup plus beau. Maintenant, notre cour est spectaculaire et ne contient que des plantes du désert. De plus en plus de gens abandonnent le classique Herbe des Bermudes, ce qui n’est vraiment pas fait pour l’Arizona. »

Dans le fleuve asséché des problèmes, cela peut sembler une goutte d’eau. Mais chaque goutte compte dans cet état.

Archer aime tous les cactus, mais le roi reste le Saguaro. Il fait l’objet d’un braconnage intensif, un délit passible de lourdes amendes et de prison. Jusqu’à présent, il s’agit de la plus grande menace pour le symbole vert du désert de Sonora. Mais les vagues de chaleur successives vont faire tomber de plus en plus d’entre eux au soleil.

« Il y en a des millions dans le désert, donc tout semble normal. Mais quand on est au bord du précipice et qu’on ne le sait pas, tout semble normal aussi, n’est-ce pas ? dit Archer. À quelle distance sont-ils du précipice ? Personne ne peut le dire, mais on n’a jamais vu autant de morts. Allons prendre une gorgée… »

 
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