Laveuse gratuite | Il a fallu un coupable à Toronto

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Perdre en prolongation lors du septième match du premier tour des séries éliminatoires contre les Bruins de Boston sur un but de David Pastrnak est-il un échec lamentable ?

Aux yeux de la direction des Maple Leafs de Toronto, oui. L’entraîneur Sheldon Keefe a été congédié jeudi malgré une fiche en carrière de 212-97-40, cinquième dans la longue histoire des Leafs pour les victoires, à seulement quatre derrière le légendaire Dick Irvin.

Toronto et Keefe ont finalement franchi le premier tour des séries éliminatoires au printemps dernier, mettant fin aux espoirs du Lightning de Tampa Bay d’atteindre la finale pour une quatrième saison consécutive, mais ont échoué cette année contre une équipe supérieure.

Les résultats sont essentiels dans le monde du sport, entend-on régulièrement. Souvent avec raison. Mais que se passerait-il si une rondelle avait dévié de la jambière de John Tavares en prolongation lors du septième match et avait franchi la ligne rouge ? Keefe serait-il un meilleur entraîneur aujourd’hui ? Était-il condamné à perdre son emploi en cas de but de Boston à l’aube de cette fameuse prolongation ?

S’il avait pu arrêter les rondelles, Keefe l’aurait probablement fait. Le gardien Ilya Samsonov a été lamentable en saison régulière et en séries éliminatoires. Le jeune Joseph Woll, après s’être montré très prometteur il y a un an, a connu un hiver difficile. Il a retrouvé sa grâce en séries éliminatoires, mais s’est retiré du match final en raison d’une blessure. Samsonov a dû défendre le fort et il ne s’en est pas mal sorti dans ces circonstances.

«La décision a été difficile», a expliqué le directeur général Brad Treliving, embauché l’été dernier. Sheldon est un grand entraîneur et un grand homme. Mais nous avions besoin d’une nouvelle voix pour mener cette équipe vers son objectif ultime. »

Nous en saurons plus lors de la conférence de presse de la direction plus tard vendredi. Il manque évidemment des éléments importants pour analyser cette décision : la dynamique interne, la relation de Keefe avec ses joueurs, la justesse de certaines de ses décisions et la réaction de ses dirigeants face à ses décisions.

Mais de l’extérieur, le premier réflexe serait de blâmer les managers de cette équipe pour l’incapacité des Leafs à percer en séries éliminatoires, le président Brendan Shanahan en tête, son directeur général Treliving, l’homme derrière l’immense fiasco de Calgary. Les médias torontois n’ont pas tardé à pointer du doigt le sommet de la hiérarchie.

Keefe a dû faire face à l’un des duos de gardiens de but les plus pauvres de la Ligue nationale de hockey. La défense était poreuse. Pour le solidifier, Treliving a embauché l’été dernier un défenseur offensif défensivement faible, John Klingberg, pour 4,1 millions. Klingberg a joué 14 matchs, presque tous horribles, avant de se retirer en raison d’une blessure et de ne jamais revenir.

Deux défenseurs importants de ces dernières années étaient à bout de souffle. TJ Brodie a disputé un match éliminatoire, Mark Giordano aucun. À cette fin, les acquisitions de Joel Edmundson et d’Ilya Lyubushkin à la date limite des échanges ont été utiles. Mais peut-on aspirer à une Coupe Stanley avec un top 4 sur une défense composée de Morgan Rielly, Lyubushkin, Simon Benoit et Jake McCabe ?

Max Domi et Tyler Bertuzzi ont signé des contrats d’un an pour ajouter de la profondeur à l’offensive. Le premier a reçu 3 millions pour un an, le second 5,5 millions pour une saison également. Ils ont tous deux marqué un but et récolté trois passes décisives en sept matchs de séries éliminatoires, après une saison d’une quarantaine de points.

Le joueur de soutien David Kämpf a reçu un cadeau de 9,6 millions pour quatre ans, avec une clause partielle de non-échange. Il a joué 13 :21 en séries éliminatoires au centre du quatrième trio, après un maigre 19 points en saison régulière.

Ryan Reaves, un dur à cuire de 37 ans, a reçu 1,35 million de dollars des Leafs pour trois ans. Il n’a pas disputé les deux derniers matchs de la série contre les Bruins, après avoir été limité à une moyenne de sept minutes d’utilisation lors des cinq premiers.

Et aujourd’hui, Sheldon Keefe est le premier à payer l’échec des Leafs au premier tour.

Pas de garde, pas de succès…

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PHOTO BEN MCKEOWN, ARCHIVES DE PRESSE ASSOCIÉES

Entraîneur Lindy Ruff

Huit entraîneurs ont été licenciés cette saison. Avant Keefe, il y avait Lindy Ruff, DJ Smith, Craig Berube, Don Granato, Todd McLellan, Dean Evason et Jay Woodcroft.

Qu’est-ce qu’ils ont en commun? Tout le monde, sans exception, pouvait compter sur un gardien réputé. Ruff a dû faire face à Vitek Vanecek et Nico Daws pendant la majeure partie de la saison dans le New Jersey ; Smith avait Joonas Korpisalo et Anton Forsberg à Ottawa ; Jordan Binnington n’est pas un mauvais gardien de but pour les Blues, mais il n’a jamais été à la hauteur de ses performances en séries éliminatoires en 2019 sous Bérubé ; Les Sabres de Don Granato ont rapidement promu le jeune Devon Levi au premier rang, trop rapidement en fait. Il a été rétrogradé dans la Ligue américaine et un autre jeune homme, Ukko-Pekka Luukkonen, a pris la relève, avec succès d’ailleurs.

Cam Talbot était le gardien numéro un des Kings de Todd McLellan. Il a terminé les séries éliminatoires sur le banc après une terrible seconde partie de saison. Woodcroft ne s’est pas aidé en début de saison à Edmonton en modifiant le système de jeu défensif. Mais son expérimenté gardien Jack Campbell était lamentable au point de passer l’hiver dans la Ligue américaine et Stuart Skinner n’arrêtait rien ; Au Wild de l’entraîneur déchu Evason, Marc-André Fleury est en fin de carrière après une carrière glorieuse et le jeune Filip Gustavsson n’a pas pu rééditer ses exploits de la saison précédente.

 
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