Ce vin blanc découvert dans une tombe romaine vieille de 2 000 ans est le plus ancien du monde

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Il y a cinq ans, une rare tombe romaine intacte a été découverte accidentellement dans l’ancienne ville de Carmo (aujourd’hui Carmona dans la province de Séville, en Andalousie, en Espagne). À l’intérieur, des experts de l’Université espagnole de Cordoue ont annoncé en mai 2023 avoir détecté un petit vase à onguent vieux de plus de 2 000 ans, qui contenait encore les restes d’un ancien parfum à base de patchouli. Mais ils étaient loin de se douter que le tombeau leur réservait d’autres surprises.

L’étude d’une urne funéraire en verre a révélé un contenu inattendu : les restes squelettiques d’un homme étaient immergés dans un liquide rougeâtre, semblable au vin de Xérès et conservé depuis le Ier siècle après JC. Cependant, l’équipe du Département de chimie organique de l’Université, qui publie ses résultats dans le Journal of Archaeological Science : Reports de septembre 2024, l’a identifié comme étant le plus vieux vin conservé à l’état liquide jamais retrouvé. Elle dépasse ainsi celle de la bouteille de Spire, d’environ 325 après JC. BC, conservé au Musée historique du Palatinat (Allemagne).

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Une tombe intacte cachant un vin blanc vieux de 2 000 ans

L’urne et son précieux contenu ont été récupérés en 2019, après qu’une famille effectuant des travaux dans leur maison de Carmona ait découvert la tombe et ait immédiatement informé le service archéologique de la ville. Ses archéologues se sont vite rendu compte que la chambre creuse, creusée dans la roche, était unique : elle n’avait été ni pillée ni vandalisée. Encore, « Les Romains étaient fiers, même dans la mortexplique au Guardian José Rafael Ruiz Arrebola, chimiste organique et directeur de l’étude. Ils construisaient des monuments funéraires, comme des tours, au-dessus de leurs tombes pour que les gens puissent les voir. Ils voulaient que les gens se souviennent d’eux.

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Cependant, la tombe a réussi, pendant plus de deux millénaires, à conserver son contenu caché: huit niches funéraires, locules, dont six abritaient des urnes en calcaire, en grès ou en verre et plomb. Chacun d’eux contenait les restes incinérés d’un seul individu, deux portaient les noms du défunt – Hispanae et Senicio. On a surpris encore plus les chercheurs lors de son ouverture, puisqu’elle était également remplie d’un mystérieux liquide rougeâtre, dans lequel on a trouvé un anneau d’or orné d’un Janus à deux têtes, gardien des passages de la mythologie. Romain.

Une fois que l’équipe de recherche a établi que les cinq litres de liquide environ ne provenaient pas d’une fuite, d’une condensation ou d’une inondation – la tombe était extraordinairement bien scellée – ils ont commencé à les analyser. Des tests ont montré qu’elle avait un pH neutre de 7,5, proche de celui de l’eau, et qu’elle avait ainsi perdu bon nombre de ses caractéristiques essentielles. Mais il contenait également des polyphénols, des biomarqueurs présents dans tous les vins, ainsi que sept composés chimiques très similaires à ceux des boissons alcoolisées actuelles de cette région d’Andalousie.

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La substance qui a plus de 2 000 ans est donc bien du vin. L’absence d’un polyphénol spécifique, l’acide syringique, qui se forme lors de la dégradation du pigment principal des vins rouges, permet même de l’identifier comme blanc. « Malgré cela et le fait que ce type de vin soit conforme aux sources bibliographiques, archéologiques et iconographiques [les mosaïques locales représentant des individus foulant des raisins blancs, notamment, nldr], […] l’absence de cet acide peut être due à une dégradation dans le temps”préfèrent préciser les chercheurs dans un communiqué.

Son origine ancienne a été plus difficile à déterminer. Il n’existe aucun échantillon de nectar de la même période avec lequel il puisse être comparé. Les sels minéraux qu’il contient sont en revanche conformes à ceux des vins blancs aujourd’hui produits sur le territoire, qui faisait autrefois partie de la province romaine de Bétique (Hispanie Bétique), notamment les vins de Montilla-Moriles.

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Vin, bijoux et rituels funéraires genrés de la Rome antique

Le fait que les restes ayant été immergés dans le vin appartiennent à un homme n’est pas un hasard, ajoutent les spécialistes. Selon certains historiens de la Rome antique, il fut longtemps strictement interdit aux femmes de boire du vin. L’urne contenant la dépouille de la femme ne contenait pas une goutte de « pinard », mais trois bijoux en ambre, le fameux flacon de parfum ainsi que des restes de tissu dont les premières analyses semblent indiquer qu’ils étaient en soie.

Les deux urnes en verre de la tombe de Carmona illustrent les divisions entre les sexes de la société romaine dans ses rituels funéraires, écrivent les auteurs de l’étude.

Vin, bijoux, parfum sont finalement autant d’éléments qui faisaient autrefois partie du trousseau funéraire destiné à accompagner les défunts Romains dans leur voyage vers l’au-delà. Dans ce cas précis, il s’agit probablement de membres d’une famille aisée qui vivait à côté de l’important Via Augustala plus longue voie romaine d’Hispanie qui longe la mer Méditerranée et relie Carmo à Hispalis (Séville).

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Deux millénaires après leur mort, Hispana, Senicio, leurs quatre compagnons et leurs artefacts éclairent les archéologues sur les rituels de la Rome antique… tout en leur permettant d’identifier le plus vieux vin du monde. Techniquement, il est buvable, précise également José Rafael Ruiz Arrebola à nos confrères : « Ce n’est pas du tout toxique. Nous avons réalisé une analyse microbiologique”. Il dit cependant s’être abstenu de prendre un verre pour célébrer cette merveilleuse découverte, car le vin passait quand même. “2 000 ans de contact avec le corps incinéré d’un Romain décédé”.

 
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