Le « Viagra » au secours des bébés privés d’oxygène à la naissance

Le « Viagra » au secours des bébés privés d’oxygène à la naissance
Le « Viagra » au secours des bébés privés d’oxygène à la naissance

Lors de l’accouchement, le manque d’oxygène chez le nourrisson peut avoir des conséquences dramatiques. Une équipe montréalaise a trouvé une avenue prometteuse pour limiter les séquelles.

Dans le monde, 8 bébés sur 1 000 manquent d’oxygène à la naissance. L’asphyxie néonatale peut survenir, par exemple, lorsque le cordon ombilical étouffe le nouveau-né. Ce manque entraîne souvent la mort ou des handicaps graves, comme la paralysie cérébrale, caractérisée par une combinaison de troubles moteurs, sensoriels et cognitifs.

La privation d’oxygène a deux répercussions délétères sur le cerveau : la mort rapide des neurones dans les cas graves, et le déclenchement de réactions chimiques destructrices. Ceux-ci tuent d’autres neurones quelques heures plus tard. Cette deuxième vague de mortalité neuronale semble être à l’origine de la plupart des handicaps évoqués ci-dessus.

Pour contrecarrer les effets de ces réactions chimiques nocives, une équipe de l’Institut de recherche du Centre universitaire de santé McGill a eu l’idée d’administrer à ces nouveau-nés du sildénafil, autrement dit du Viagra, ce médicament plus connu. pour contrer la dysfonction érectile.

Selon des études réalisées sur des rats, le sildénafil aiderait effectivement à maintenir les neurones en vie. Elle stimule également leur régénération, leur maturation et les connexions entre eux.

Un mécanicien pour le cerveau

En cas d’asphyxie néonatale, le traitement habituel consiste à placer rapidement le bébé sur un matelas refroidi à l’eau, afin d’abaisser sa température corporelle à 33,5°C. Le froid ralentit les réactions chimiques nocives tandis que le bébé récupère, sous sédation, pendant trois jours. “Ce traitement préventif n’est cependant pas une panacée”, déplore Pia Wintermark, la pédiatre-néonatologue qui a réalisé ce travail. Je préconise plutôt une approche réparatrice. »

De 2016 à 2019, à l’Hôpital de Montréal pour enfants, le D.D Wintermark a recruté 24 nouveau-nés placés en hypothermie pour asphyxie néonatale. Première étape : constater l’étendue des dégâts sur leur cerveau, visibles deux jours après leur naissance, grâce à l’imagerie par résonance magnétique (IRM). “Pour maintenir l’hypothermie lors de l’IRM, les bébés étaient placés dans des couvertures et des coussins stabilisateurs refroidis au congélateur”, décrit le pédiatre dont l’étude a été publiée dans Le Journal de Pédiatrie.

Environ la moitié des bébés avaient des blessures suffisamment graves pour participer à l’étude. L’équipe leur a donc administré du sildénafil immédiatement, avant même la fin du traitement hypothermique : une dose liquide toutes les douze heures, directement dans l’estomac via un tube inséré par la bouche, pendant sept jours.

Au total, huit bébés ont reçu du sildénafil, tandis que trois ont reçu un placebo. Deux d’entre eux ont présenté de légères baisses de tension artérielle après la première dose, mais le traitement s’est révélé sûr.

Les bébés ont ensuite subi une IRM à l’âge d’un mois, puis à nouveau à 18 mois. Les tout-petits du groupe sildénafil ont subi moins de lésions cérébrales que ceux du groupe placebo. À 18 mois, ils ont également obtenu de meilleurs résultats aux tests de motricité et de compétences cognitives et langagières. Très encourageant, même si le nombre de sujets était plutôt faible.

Le médecin prépare désormais la prochaine étape : tester le sildénafil sur un plus grand nombre de bébés, avec un dosage optimisé grâce aux recherches complémentaires déjà menées. « Trois hôpitaux québécois et deux hôpitaux albertains sont impliqués », se réjouit-elle.

Parallèlement, Pia Wintermark mène une étude en Ouganda. « Dans de nombreux pays, les familles n’ont pas accès rapidement à un traitement contre l’hypothermie. Cependant, le sildénafil n’est pas cher. On le teste donc « à chaud ». »

 
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