le marché caché du bitcoin

On raconte que pendant la ruée vers l’or, ceux qui se sont enrichis n’étaient pas les chercheurs d’or, mais ceux qui leur vendaient les pioches. Les fabricants de machines de minage ont aujourd’hui le rôle de vendeurs de pioches vis-à-vis des mineurs de Bitcoin. Ils proposent du matériel de plus en plus performant pour un marché ultra-concurrentiel estimé à plusieurs milliards de dollars. Une course aux armements dont les conséquences environnementales sont encore méconnues.

Pour miner du Bitcoin ou d’autres crypto-monnaies, vous avez besoin de cartes graphiques puissantes. Ces machines permettent d’effectuer les calculs nécessaires au minage de cryptomonnaies, une activité de niche mais en plein développement. Selon une étude de Precedence Search, le marché minier mondial représentait 1,92 milliard de dollars en 2022. D’ici 2032, il devrait valoir près de 7 milliards de dollars.

Des machines toujours plus puissantes (et chères)

Il fut un temps où il était possible de miner des dizaines de bitcoins par jour avec un vieux PC. Mais aujourd’hui, il n’est plus du tout rentable pour un particulier de s’essayer au minage de bitcoin : il doit se tourner vers du matériel spécialisé. En effet, la puissance de calcul requise par le réseau est telle que miner du bitcoin n’a jamais été aussi difficile.

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Machines minières Bitcoin connectées en série. // Source : Pixabay

Désormais, des entreprises se spécialisent dans la production et la vente d’équipements sur mesure pour cette activité. Ces firmes semblent avoir trouvé la bonne voie, en proposant une offre high-tech : les machines les plus performantes s’achètent pour plusieurs milliers de dollars, jusqu’à 8 000 euros. Ce marché est considéré comme prometteur par les investisseurs. Auradine, un fabricant d’ASIC [les cartes graphiques spécialisées dans le minage, ndlr] ainsi levé 80 millions de dollars début 2024.

Une centralisation qui questionne

Pour investir dans ces équipements coûteux, la plupart des mineurs optent désormais pour des « fermes » industrielles. A la place du bétail, c’est la puissance des machines de minage qui est exploitée dans des hangars dédiés à l’extraction de bitcoins. Cette activité nécessite un flux massif d’électricité. C’est pourquoi l’industrie s’implante principalement dans les régions du monde où l’électricité est bon marché.

Dès la création du bitcoin, Satoshi Nakamoto semblait avoir tout calculé. Il a conçu le système en tenant compte de cette sophistication croissante des performances du processeur. Dans un courriel envoyé en 2010, il écrivait : « À mesure que le réseau s’étend au-delà d’un certain point, il sera de plus en plus confié à des professionnels disposant de parcs de serveurs dotés de matériel spécialisé. » Pour répondre à cet enjeu et garantir la pérennité du réseau, le créateur du bitcoin a donc développé un mécanisme particulier. Toutes les 2 semaines, la difficulté de minage du bitcoin s’ajuste pour maintenir une vitesse de production constante : environ un bloc toutes les 10 minutes. Autrement, le matériel actuel ne ferait qu’une bouchée du réseau.

Une industrie portée par le halving

Tous les quatre ans, les mineurs de Bitcoin doivent se réinventer. En fait, la récompense minière est réduite de moitié à chaque moitié. A chaque fois, les machines voient leurs prix devenir très volatils, et les commerçants spécialisés spéculent sur ce marché lucratif.

Lors du marché baissier, le prix des machines a chuté de 80 % : chacun a vendu son matériel, car le prix du bitcoin n’était plus suffisant. Seuls les mineurs les mieux préparés (et généralement les plus gros) ont survécu. En rachetant ainsi les équipements de leurs concurrents en faillite. Dans la communauté Bitcoin, la réduction de moitié est souvent saluée comme un processus de concurrence bénéfique à l’écosystème, puisque seuls les « meilleurs » mineurs restent.

D’autres achètent tous les stocks disponibles afin de créer des pénuries, d’étouffer la concurrence ou de revendre leurs machines à un prix plus élevé. En 2023, la société cotée en bourse Riot avait investi 290 millions de dollars pour acquérir 66 560 machines de pointe.

Une concentration qui pose la question de la centralisation du réseau Bitcoin, censé être justement… décentralisé. De la même manière, le XIXème siècle voit l’orpaillage artisanal de Ouest lointain progressivement remplacées par des mines d’or industrielles. Sauf que pour le bitcoin, la révolution s’est produite en à peine dix ans.

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Puissance de calcul totale (Hashrate) du réseau Bitcoin depuis 2017. // Source : Blockchain.com

Un gaspillage d’énergie inutile ?

Alors que le bitcoin était censé être une simple monnaie numérique décentralisée, le projet a pris des proportions inattendues. Le minage est un effet secondaire de plus en plus important, une condition nécessaire pour alimenter un réseau Bitcoin en expansion.

Une telle industrie est-elle vraiment souhaitable ? Ou s’agit-il d’un gaspillage d’énergie inutile compte tenu de l’utilité sociale du bitcoin ? Là encore, Satoshi Nakamoto a anticipé la croissance du mining, dans un post toujours disponible sur le forum bitcointalk. Pour lui, malgré la pollution et l’énergie dépensée, l’utilité du bitcoin deviendrait une évidence :

L’extraction de l’or est un gaspillage, mais ce gaspillage est bien moindre que l’utilité de l’or comme moyen d’échange. Je pense que ce sera la même chose pour Bitcoin. L’utilité des échanges rendus possibles par Bitcoin dépassera largement le coût de l’électricité utilisée. Par conséquent, l’absence de Bitcoin serait un gaspillage net « .

Cette vision ignore cependant les angles morts de cet extractivisme 2.0, notamment la question de la production et du recyclage des composants électroniques. Car pour produire ces machines, il faut des mines de métaux qui sont bien réelles. Tout le contraire de ce que préconise la journaliste Célia Izoard, pour qui « Le mouvement climatique doit devenir anti-extractiviste »dans son livre La ruée vers l’exploitation minière au 21ème siècle « .

Même si les mineurs affirment que le bitcoin faciliterait l’adoption des énergies renouvelables, la question du recyclage des machines obsolètes reste inédite dans l’industrie. De nombreux pays émergents accueillent les mineurs de bitcoin, où les normes de traitement des déchets sont parfois mal respectées. Très peu de données existent à ce sujet. Et c’est ce qui est inquiétant.


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